G'day mate

Ik ben verliefd op de Russische turnkampioene Svetlana Khorkina. Mijn Russische vrouw zal dat begrijpen, want de 21-jarige turnster straalt nog de koele ongenaakbaarheid uit van een land dat bij de Spelen zijn gezicht dreigt te verliezen. Tot vandaag hadden de Russen slechts vier gouden medailles gewonnen, al gaat Khorkina daar in de Superdome nog wel een paar aan toevoegen. Dinsdagavond viel Khorkina van de brug met ongelijke leggers - nota bene haar sterkste onderdeel - en dat kostte de Russinnen een olympische titel in de landenwedstrijd.

Uit haar mooie blauwe ogen spatte de woede over die blunder. Maar het gezicht van Khorkina bevroor meteen tot een masker en met een verbluffende oefening op de vloer herstelde ze het aureool van onaantastbaarheid. Als het even mee zit, presenteren olympisch kampioen Alexander Nemov en Svetlana Khorkina zich in Sydney als het koningspaar van de Russische sport. Maar de successen in het turnen maskeren het verval. De bomaanslag in Moskou, de gezonken onderzeeër Koersk, de brandende televisie-toren Ostankino; het zijn symbolen van een uitgeputte natie, die te lang heeft geteerd op een verrot systeem.

En hoe kan een geruïneerd land medailles winnen bij de Spelen? De Russische tafeltennisster Irina Palina wees vandaag in het Sports State Centre verbitterd naar haar coach. ,,Hoe kan die man iets voor jonge talenten betekenen als hij geen salaris krijgt?'', zei ze. Rusland lijkt ook in de sport een ontwikkelingsland te worden. Alleen de adembenemende gratie van Svetlana Khorkina houdt een ooit zo machtig sportimperium overeind. Ik ga vanavond weer van haar genieten.