Wachten op de vijfde gouden medaille

Olympisch goud winnen is een topprestatie, winnen op vijf verschillende Spelen is bijna bovenmenselijk. Roeier Steven Redgrave en kanoster Birgit Fischer zijn er dicht bij.

Roeier Steven Redgrave kondigde in Atlanta zijn afscheid aan nadat hij z'n vierde gouden medaille had gewonnen. ,,Wie me nog in de buurt van een boot aantreft, mag me neerschieten'', zei de Brit toen. In Sydney is de 38-jarige Redgrave er gewoon weer bij. Zestien jaar na zijn eerste olympische zege in Los Angeles gaat hij op voor zijn vijfde achtereenvolgende titel.

Redgrave is een sportheld in Engeland. Hij hield bij de vorige Olympische Spelen samen met partner Matthew Pinsent als enige de Britse eer hoog. Zijn zege betekende de enige gouden medaille voor Groot-Brittannië, dat in Atlanta een blamage beleefde. Bovendien wordt het doorzettingsvermogen van Redgrave zeer geprezen. In 1997 werd er suikerziekte bij de roeier ontdekt en sindsdien moet hij zichzelf zes keer per dag injecteren, maar die tegenslag was voor hem geen aanleiding om het roeien op te geven. ,,Ik ben een betere roeier dan vier jaar geleden'', zegt Redgrave over zijn vorm. ,,Ik ben vooral mentaal veel sterker geworden.''

Op zijn eerste vier Olympische Spelen roeide Redgrave in de dubbeltwee zonder stuurman, in Sydney komt hij uit in de dubbelvier. Zijn bootgenoot uit 1992 en '96, Pinsent, is er ook weer bij, samen met James Cracknell and Tim Foster. Redgrave en Pinsent, die gisteren bij de openingsceremonie de Britse vlag droeg, zijn ondanks het leeftijdsverschil grote vrienden geworden. Als ze niet roeien slaan ze regelmatig een balletje op de golfbaan. Pinsent was een jonge roeier van negentien, toen hij tien jaar geleden in de boot bij Redgrave terechtkwam. Ze bleven samen 61 wedstrijden ongeslagen in de dubbeltwee.

De vier van Redgrave heeft het in de lange voorbereiding op Sydney niet makkelijk gehad. Bij de wereldbekerwedstrijd in Luzern in juli werd de Britse boot slechts vierde. Het was de eerste keer in elf jaar dat Redgrave bij een wedstrijd buiten de eerste drie eindigde. Hij zei na afloop dat de zware nederlaag hem niet slecht was uitgekomen. ,,Iedereen ging ervan uit dat we in Sydney wel zouden winnen. Maar na Luzern is die gedachte verdwenen. We zijn zeker nog wel favoriet voor het goud, maar het is niet meer een formaliteit dat we gaan winnen.''

De interesse voor Redgrave en zijn boot is groot. Vorige maand werd een driedelige documentaire over de ploeg uitgezonden op de BBC-televisie. De meeste opnamen waren door de roeiers zelf gemaakt. Redgrave heeft inmiddels alweer zijn afscheid aangekondigd. Na Sydney stopt hij. Maar wie zal hem na Atlanta nog geloven? ,,Ik stop echt. Na alle lichamelijke problemen die ik heb gehad, kan ik me niet voorstellen dat ik na dit jaar nog op topniveau zou kunnen roeien'', aldus Redgrave. Het is niet vreemd dat de roeier in een tv-commercial reclame maakt voor een ziektekostenverzekering.

Naast Redgrave gaat er nog een deelnemer in Sydney op voor een vijfde gouden medaille in verschillende Olympische Spelen. Deze kanoster, Birgit Fischer, is in haar land Duitsland en de rest van de wereld veel minder bekend dan Redgrave. Dat komt vooral omdat ze uit een nog kleinere tak van sport afkomstig is. Maar haar prestatie is niet minder indrukwekkend dan die van Redgrave. Ze had zelfs al meer titels op verschillende Spelen kunnen hebben, als de Oost-Duitse ploeg, waarvan ze voor de val van de Muur deel uitmaakte, niet in 1984 de Spelen van Los Angeles had geboycot. Fischer was pas achttien toen ze in 1980 in Moskou haar eerste gouden medaille won op de 500 meter kayak individueel.

Ook Fischer heeft haar afscheid aangekondigd. Ze wordt coach en wil proberen in het Europees Parlement te komen. Daar zal ze haar strijd voortzetten om de jeugd via het sporten weg te houden van het xenofobe rechts-extremisme. ,,Wij zijn als topsporters in Duitsland de helft van het jaar buitenlanders. Want dan hebben we wedstrijden en trainen we in het buitenland. Maar als we wel in het land zijn, willen we graag vriendelijk worden behandeld.''

Redgrave en Fischer zullen, ook als ze er in slagen in Sydney weer goud te winnen, geen record breken. De Hongaarse schermer Aladar Gerevitsj won op zes verschillende Spelen (1932-'60) olympische titels, ondanks de onderbreking door de Tweede Wereldoorlog. Misschien dat Redgrave en Fischer er straks toch nog een uitdaging in zien de prestatie van Gerevitsj te evenaren.