`Creatief met cijfers'

Beleggingsanalisten kijken altijd reikhalzend uit naar de kwartaal- of halfjaarcijfers die beursgenoteerde bedrijven publiceren. Uit de laatste balans en de resultatenrekening hopen zij te kunnen lezen in hoeverre bedrijven waarmaken wat ze voorheen beloofden. Onder gewone particuliere beleggers zijn er maar weinig die de puf hebben om zich door de cijferberg heen te worstelen. En wie het toch probeert kan snel gefrustreerd raken door de inspanningen van bedrijfsaccountants om zaken die de ondernemingsleiding liever verdonkeremaant, goed te verstoppen. In dat kader is geschuif met afschrijvingen populair, net als het hergroeperen van kosten- of opbrengstencategorieën (zodat vergelijken met vorige jaren, of met concurrenten onmogelijk wordt. Creatief boekhouden, heet dit eufemistisch. Voor een niet-ingewijde is die cijfercreativiteit om wanhopig van te worden. Maar geldt dat ook voor analisten? Zelf zeggen ze dat het wel meevalt. Bedrijven die rommelen met afschrijvinge! n zijn naïef, want iedereen kijkt toch naar de winst vóór afschrijvingen. En ook andere sluiers weet men wel opzij te schuiven, al kost het soms net zoveel accountantsexpertise om een lijk uit een kast te halen, als het eerder kostte om het erin te stoppen.

Goed nieuws is overigens dat het lijkt of bedrijven beginnen te snappen dat ze alleen zichzelf ermee hebben als ze onduidelijk zijn. Want een aandeel dat met onzekerheid is omgeven, wordt nu eenmaal eerder gedumpt. Wie op geknoei wordt betrapt, krijgt voor straf een lagere koers. En dat kan tegenwoordig niemand zich meer permitteren.

Overigens blijkt dat het belang van kwartaal- of halfjaarcijfers door directies nogal eens wordt overschat. Juist omdat beleggers steeds meer naar groeipotentieel kijken, zijn ze meer geïnteresseerd in een glashelder strategisch verhaal van de onderneming dan in historische getallenreeksen.