Thorpedo zal winnen, ongeacht de tegenstand

Ian Thorpe is de kopman van de Australische zwemploeg. Met zijn 43 ploeggenoten gaat hij op jacht naar gouden medailles en wereldrecords.

Op een steenworp afstand van het zwembad waar hij al zes wereldrecords aanscherpte, stelde een Australische tienerheld het eigen publiek vandaag gerust. Zorgen beweert Ian Thorpe, pas zeventien jaren jong maar met de uitstraling van een dertiger, niet te maken aan de vooravond van zijn olympische debuut. ,,Ik ben niet nerveus en kan niet wachten totdat we mogen beginnen.''

Hoge verwachtingen omgeven de Australische selectie van hoofdcoach Don Talbot, die eergisteren met een recordaantal van 44 zwemmers (22 mannen en 22 vrouwen) neerstreek in het olympisch dorp. In het zwemmaffe Australië rekent het publiek op een forse verbetering van het medaillerecord uit 1956, toen de ploeg onder aanvoering van Murray Rose (drie keer goud) en Dawn Fraser (twee keer goud, één keer zilver) veertien medailles won, waaronder acht gouden. Vier jaar geleden in Atlanta keerde de Dolphin Squad terug met twaalf medailles, waaronder twee gouden.

Thorpe is, samen met atlete Cathy Freeman, de trots én de hoop van Australië. In zijn eigen achtertuin – Thorpe is geboren en getogen in Sydney – wordt het wonderkind zaterdag geacht om het startsein te geven voor de geplande goldrush van het gastland. Op de openingsdag staat behalve de 4x100 meter vrije slag immers ook zijn favoriete afstand, de 400 vrij, op het programma en zelfs de grootste pessimist weet het zeker: Thorpedo wint, ongeacht de tegenstand. Met zijn wereldrecord (3.41,33), vier maanden geleden gezwommen bij de olympische selectiewedstrijden, is Thorpe immers maar liefst zes seconden sneller dan de nummer twee op de huidige wereldranglijst, de Amerikaan Klete Keller.

Zelf vertoonde de reus (100 kilo en 1 meter 95) met de veelgeprezen zwemvliezen (schoenmaat 52) vandaag ook geen spoor van twijfel. Oog in oog met een leger van naar schatting tweehonderd journalisten liet Thorpe vooral blijken goed opgelet te hebben tijdens de media-trainingen. Geen moment viel hij uit zijn rol, geen moment ook liet hij na op te merken dat hij niet de enige is die een olympisch droom najaagt. ,,Ik concentreer me op mijn eigen race, maar weet dat er zeven andere zwemmers zijn die in staat zijn tot een verrassing.''

Waarmee hij maar wilde zeggen dat niets zeker is, ook al bewieroken intimi het koelbloedige en doortastende karakter van de zwemmer die in Sydney op menige reclameposter terug te vinden is. ,,Ian heeft de verbazingwekkende eigenschap om zichzelf volledig af te sluiten van de druk'', zo vertelde zijn manager en vriend, David Flaskas, eerder deze week.

Thorpe heeft ook weinig reden om zich zorgen te maken. Zijn snelheid is, daar zijn vriend en vijand het over eens, ongeëvenaard. Zwemt zijn Nederlandse rivaal op de 200 meter vrije slag, Pieter van den Hoogenband, vooral op souplesse, Thorpe doet een beroep op fysieke kracht. Elke armslag van de Australiër gaat vergezeld van zes krachtige beenslagen – een ritme dat doorgaans is voorbehouden aan sprinters en niet aan middenlange-afstandszwemmers.

Steun in zijn jacht op vier gouden medailles (200, 400, 4x100 en 4x200 meter vrije slag) krijgt Thorpe van het fanatieke thuispubliek. Het Sydney Aquatic Centre telt 17.500 zitplaatsen en is acht dagen lang uitverkocht. Organisatoren vermoedden dat het ultramoderne zwempaleis vier tot vijf keer uitverkocht had kunnen zijn, zoals de prijzen aangeven. Het goedkoopste ticket kost bijna 200 gulden, het duurste ruim 800 gulden. ,,Met het enthousiasme en de verwachtingen van het publiek zal ik moeten leven'', meende Thorpe vandaag.

Sinds de oplevering van het Sydney Aquatic Centre, in oktober 1994, heeft het `wonderwater', volgens insiders onder meer dankzij uitgekiend waterbeheer, al zeventien wereldrecords opgeleverd. Als de voortekenen niet bedriegen, komt dat aantal na zaterdag hoger te liggen.

Hoofdcoach Talbot, gepokt en gemazeld na negen Olympische Spelen, weigert zijn vingers te branden aan voorspellingen. ,,Ik heb geen kristallen bol'', zei de 67-jarige trainer vandaag. ,,Murphy's Law geldt voor iedereen, dus ook voor ons.'' Zoals hij ook geen harde uitspraken wenste te doen over de strijd tegen doping. ,,Blijf vragen, wij antwoorden niet'', luidde het laconieke commentaar van de coach die regelmatig van leer trekt tegen de in zijn ogen milde aanpak van de wereldzwembond FINA.

Gisteren ondergingen zes leden van de Australische zwemploeg, onder wie Thorpe en olympisch kampioen Kieren Perkins (1.500 meter), een bloedtest die door het Internationaal Olympisch Comité voor de Olympische Spelen werd geïntroduceerd. Met name Thorpe sprak naderhand zijn tevredenheid uit, wetende dat hij na zijn opmerkelijke opmars van de laatste jaren de schijn tegen heeft. Al brengt ook die wetenschap het tieneridool niet uit zijn evenwicht.