Intact Maya-paleis blootgelegd in Guatemala

In de jungle van Guatemala, in Midden Amerika, zijn Amerikaanse en Guatemalteekse archeologen op een Maya-paleis van ongekende omvang gestuit. Met drie verdiepingen van elk twintig meter hoogte en een omtrek van twee voetbalvelden is het paleis, dat dateert van het jaar 400 voor het begin van de jaartelling, één van de grootste antieke bouwwerken ooit in Midden Amerika gevonden.

Archeologen van de Amerikaanse Vanderbilt University beschouwen het paleiscomplex als ,,de meest belangwekkende Maya-vondst van de afgelopen honderd jaar in Midden-Amerika''.

De Amerikaanse archeoloog Arthur Demarest en zijn expeditieteam stuitten bij toeval op het paleis toen zij op zoek waren naar een andere Maya-ruïne op een heuvel. Demarest viel in een jungle-overwoekerde schacht en belandde op een aan het oog onttrokken patio. Daar kreeg hij het lumineuze idee dat de heuvel in werkelijkheid wel eens een gigantisch Maya-paleis kon zijn. Tijdens daaropvolgende opgravingen, bleek dat het paleis onderdeel was van de verloren gewaande handelsstad Cancuén.

Talloze archeologen en plunderaars hebben het complex altijd links laten liggen. Niets duidde op de aanwezigheid van de klassieke met schatten gevulde Maya-tempels, waarnaar de meeste interesse van wetenschappers en avonturiers uit ging. Demarest heeft een verklaring voor het ontbreken van de meestal pyramidevormige tempels. Tegen The New York Times zei hij: ,,Tempels symboliseerden de militaire macht van de Maya's en moesten andere stadstaten ontzag en angst inboezemen. Maar Cancuén was honderden jaren een vredig en welvarend handelscentrum.'' De Leidse hoogleraar Indiaanse taal en cultuur, professor dr. W. Adelaar, denkt dat Demarest een oude mythe nieuw leven wil inblazen: ,,De eerste Mayanisten schilderden de Maya's af als een vreedzaam en spiritueel volk. Maar toen de eerste inscripties werden ontcijferd, doemde een beeld op van een oorlogszuchtig volk. Ik kan me niet voorstellen dat Cancuén zich compleet onttrokken heeft aan de politieke situatie. De Maya-cultuur was een cultuur van stadsstaten, die constant met elkaar in oorlog waren. Daar kan de ontdekking van Demarest geen verandering in brengen.''