`Grote rol Britse SAS in operatie in Sierra Leone'

De Britse soldaat die zondag om het leven kwam in Sierra Leone was kort geleden toegetreden tot het Britse elite-regiment SAS. Dat leiden Britse kranten af uit de officiële geheimzinnigheid rond de dood van de 26-jarige soldaat tijdens de gewelddadige bevrijding van zes Britse militairen die waren gegijzeld door een rebellengroep. De vader van de gesneuvelde militair zei gisteren dat hij geheim moest houden tot welk regiment zijn zoon behoorde.

Aangenomen wordt dat de SAS een veel groter aandeel had in de reddingsoperatie die officieel werd uitgevoerd door Britse paratroepers. De in 1941 opgerichte SAS – voluit Special Air Service – opereert veelal achter vijandelijke linies en in de schemerzone tussen clandestien en legaal waarover de politici die hen uitsturen weinig spreken.

De aanwezigheid van de SAS in Sierra Leone onderstreept opnieuw dat de Britse militaire operatie niet beperkt is tot het opleiden van het regeringsleger en de VN-macht die een toekomstige vrede zou moeten handhaven. Wat de Britse soldaten in de jungle deden toen ze werden gegijzeld, is ook nog steeds onbekend.

Volgens de Conservatieve oppositie heeft de operatie geen helder doel meer en moet het contingent Britten daarom worden teruggetrokken. Robin Cook, de Britse minister van Buitenlandse Zaken, zei gisteren dat de Britse aanwezigheid essentieel is om de VN-missie te laten slagen en weigerde ,,het volk van Sierra Leone in de steek te laten''. Cook viel scherp uit naar de Conservatieve defensie-woordvoerder, die de traditie zou schenden dat Britse troepen in het buitenland en hun missie kunnen rekenen op steun van alle partijen.

Cook vloog gisteren naar de jaarvergadering van de Verenigde Naties in New York waar hij opnieuw zal pleiten voor versterking van VN-vredesmissies en een uitgebreid mandaat dat offensieve operaties toestaat. Maar hij ging niet in op suggesties van de Liberal Democrats om het Britse contingent in Sierra Leone onder te brengen bij de VN-macht daar.

Volgens Menzies Campbell, LibDem-woordvoerder voor defensie, is ,,niet de hoeveelheid maar de kwaliteit van de troepen'' in VN-verband doorslaggevend. Het Verenigd Koninkrijk ,,zou moeten bijdragen aan de VN-macht'', aldus Campbell. ,,Dat zou een enorme bijdrage aan het moreel zijn en de VN helpen bij het vervullen van hun mandaat.''