Windows ME sluit tijdperk af

De lancering vijf jaar geleden van het besturingssysteem Windows 95 was een mediaspektakel dat ook nu nog zijn weerga niet kent. Vooral in de Verenigde Staten stonden in het holst van de nacht lange rijen voor de computerwinkels te wachten, alsof het de jongste cd van een popidool betrof.

Inmiddels baart het verschijnen van een nieuw besturingssysteem nauwelijks nog opzien. Toen twee jaar terug opvolger Windows 98 op de markt werd gebracht, was de rij wachtenden al een stuk minder lang en ook aanstaande donderdag, als Windows ME in de winkels komt te liggen, zal het met de gekte wel meevallen. Per slot van rekening zijn de Windows versies die sinds 1995 zijn verschenen stuk voor stuk revisies van Windows 95.

Vijf jaar geleden werd van een 16-bits besturingssysteem overgeschakeld op een 32-bits systeem, waardoor programmeurs volop konden profiteren van de mogelijkheden van de nieuwe generatie processoren. Over een aantal jaren zal dat fenomeen zich opnieuw voordoen, als de computerindustrie overschakelt op 64-bits processoren. Zover is het nog niet, al wordt met Windows ME wel een tijdperk afgesloten.

Jarenlang was Windows eigenlijk weinig meer dan een grafische schil rond het oude besturingssysteem DOS. Nog altijd maakt DOS deel uit van Windows, al was het maar om ondersteuning aan oude programma's te bieden. Maar tegelijkertijd is het ook de achilleshiel van de systeemsoftware, evenals het feit dat Windows het doorgaans niet al te nauw neemt met programma's die de hardware rechtstreeks aanspreken. Vandaar dat de pc regelmatig onderuit gaat of de gebruiker om de haverklap wordt geconfronteerd met cryptische foutmeldingen of blauwe schermen.

Bij Microsoft is men het er nu ook wel over eens dat dit zo niet langer kan. Daarom wordt de ontwikkeling van de consumentenversie van Windows samengevoegd met die van het robuuste Windows 2000, de systeemsoftware voor de zakelijke gebruiker. Volgend jaar al verschijnt Whistler, het besturingssysteem dat de pc heel wat stabieler zal maken.

Windows ME (Millennium Editie) is wat dat betreft niet meer dan een zoethoudertje. In feite gaat het nog steeds om Windows 98, maar dan met een aantal toevoegingen. Zo heeft Windows een ander kleurtje en een iets ander uiterlijk gekregen, met een nieuwe prullenmand en een andere startmelodie.

Verder laat het weerbarstige Start-menu zich wat beter aanpassen en is de opstartprocedure aanzienlijk verkort.

Een aantal hulpmiddelen moet ervoor zorgen dat Windows ME stabieler is dan zijn voorgangers: zo worden systeembestanden die door oudere programma's worden overschreven automatisch teruggezet, terwijl het onderdeel `System Restore' bestaande installaties ongedaan kan maken en eerdere installaties kan terugroepen. Zo kan worden voorkomen dat bij problemen het hele systeem opnieuw geïnstalleerd moet worden. Nadeel is dat System Restore erg veel schijfruimte opeist.

Ook nieuw: hulpmiddelen om foto's en videobeelden te bekijken en te bewerken. Een digitale wereld gaat voor u open, belooft Microsoft op de verpakking van Windows ME. Dat valt tegen: weliswaar kunnen foto's makkelijker worden bekeken en kan een archief met digitale beelden worden aangelegd, het is zeer zeker geen vervanger van de software die bij scanners wordt geleverd. Het is onder Windows ME ook mogelijk om opnamen van een digitale camera te bekijken terwijl die opnamen nog op de camera zelf staan, maar dan moet men wel over de nieuwste camera's beschikken. Zo zullen gebruikers voorlopig ook weinig hebben aan stuurprogramma's voor muizen met vijf knoppen en voor computers die in een diepe slaap kunnen worden gesust.

Ook onderdeel van Windows ME zijn een bijgewerkte versie van Microsoft's browser Internet Explorer en de multimediaspeler Windows media Player, maar die zijn ook los te krijgen voor Windows 98.

Het oordeel is niettemin positief: Windows ME lijkt sneller en stabieler dan zijn voorgangers, al wil dat ook weer niet zeggen dat de overstap helemaal vlekkeloos zal lopen.

Hoewel de installatie op twee testsystemen zonder noemenswaardige incidenten verliep, kwamen al gauw enkele problemen aan het licht die zijn toe te schrijven aan het ontbreken van de zogenoemde `Real Modus' in Windows ME. Onder Windows 98 konden tijdens de startprocedure nog 16-bits stuurprogramma's in het geheugen worden geladen. Omdat die programma's voor veel problemen zorgden, heeft Microsoft de Real Modus verwijderd.

Programma's die gebruik maken van de Real Modus, zoals bepaalde antivirus-scanners of Norton Utilities, werken dan ook niet meer met Windows ME. Er zit niets anders op om daarvan nieuwe versies te kopen.