Sampras moet in finale diep buigen voor Safin

Voor het begin van de US Open werd Marat Safin naar voren geschoven als een ster voor de toekomst, maar de 20-jarige Rus is nu al een kampioen van het heden. Safin rekende gisteren in de finale van de Open Amerikaanse tenniskampioenschappen in New York op imponerende wijze af met dertienvoudig grandslam-winnaar Pete Sampras: 6-4, 6-3 en 6-3. Nog niet eerder kende de US Open een Russische titelhouder in het mannenenkelspel.

Na slechts anderhalf uur ging Safin door zijn knieën op het centre court en kuste hij de grond. Zijn beste wedstrijd ooit, werd bekroond met een grandslam-titel. ,,Ik heb nog nooit zo goed gespeeld. Ik ben een winnaar'', zei Safin bij de prijsuitreiking.

Safin liet Sampras verbouwereerd achter. De Amerikaan was nooit eerder in zijn carrière in een finale van een grandslam zo weggespeeld als gisteren. ,,Marat was hot vandaag'', zei Sampras. ,,Ik kon geen antwoorden vinden op zijn spel. Als hij zo speelt als nu is hij bijna niet te verslaan. Marat is een speler voor de toekomst. Hij zal nog vele titels gaan winnen.''

In het uitverkochte Arthur Ashe-stadion werd gisteren het mannentoernooi beslist in een strijd tussen jong en oud. Sampras begon aan zijn 82e finale, Safin aan zijn achtste. In 1990 won de destijds 19-jarige Sampras in New York zijn eerste grote toernooi. Precies tien jaar later begon de nu 29-jarige Sampras aan zijn zestiende grand slamfinale tegen Safin, die tot dusver de kwartfinale op Roland Garros als beste grandslam-prestatie achter zijn naam had staan.

De partij tussen Sampras en Safin ging gisteren slechts tot halverwege de eerste set gelijk op. Toen de Rus op 3-3 zijn tweede breakpoint op de service van zijn tegenstander met een schitterende return benutte, ontstond een ongelijke strijd. Naar mate de partij vorderde had Sampras steeds minder in te brengen tegen het bijna foutloze spel van Safin, die al na een half uur de eerste set had veroverd.

Ook in de tweede reeks kreeg Sampras geen vat op de harde services van Safin. Opnieuw moest de Amerikaan bij 3-3 zijn service inleveren. En al na een uur werd de service van Sampras zelfs voor de derde keer gebroken en stond Safin verrassen met 2-0 voor.

Sampras kwam de klap in de derde set niet meer te boven. Er dreigde zelfs een vernedering toen Safin binnen een mum van tijd uitliep naar 1-4. Het Amerikaanse publiek probeerde nog hun nationale held op te zwepen, maar niets kon Sampras gisteren helpen. Op 5-3 mocht Safin zelf de partij uitmaken.

Voor het eerst kreeg Safin last van zijn zenuwen. Zijn eerste service stokte. Sampras haalde nog één keer het uiterste uit zichzelf en wist voor het eerst in de partij twee breakpoints af te dwingen. Ze waren echter niet aan de viervoudig kampioen van de US Open besteed. Safin had gisteren maar één matchpoint nodig. Met een knallende backhand sloeg hij de bal langs zijn opponent. De eerste grandslam-titel was binnen.

Het jaar 2000 begon desastreus voor Safin die van de eerste zestien wedstrijden er elf met een nederlaag afsloot. Maar sinds april onderging Safin onder leiding van de oud-speler Andrei Chesnokov een imposante metamorfose die begon met toernooiwinst in Barcelona. Binnen een maand won hij de titel in Mallorca en stond hij in de finale van Hamburg. Op Roland Garros presenteerde hij zich voor het eerst aan het grote publiek door de kwartfinale te halen. Daarin werd hij gestuit door de latere finalist Magnus Norman. ,,Vijf maanden geleden kreeg ik geen bal binnen de lijnen, maar in Barcelona is de knop om gegaan'', zei Safin gisteren. ,,Chesnokov heeft me leren vechten. Ik ging toen goed spelen en kreeg zelfvertrouwen.''

Na een slecht grasseizoen nam hij afscheid van Chesnokov. Safin begon alleen aan een zeer sterk hardcourtseizoen. Begin augustus won hij in Toronto voor het eerst in zijn leven van Sampras en pakte hij zijn derde toernooizege van het jaar. In de aanloop van de US Open bereikte hij in Indianapolis opnieuw een finale.

De eerste week in New York verliep voor Safin niet zonder problemen. In de eerste ronde had hij vier sets nodig tegen de Fransman Guardiola. Een ronde later kwam de Rus zelfs ernstig in de problemen tegen de 35-jarige Italiaan Pozzi. Hij had net als in de derde ronde tegen de Fransman Grosjean vijf sets nodig om te winnen. Pas in de vierde ronde tegen de Spanjaard Ferrero ging het draaien. Via de Duitser Kiefer en de Amerikaan Martin haalde hij als gevaarlijke outsider de finale.

Twee weken geleden zat de jonge Rus samen met zeven leeftijdsgenoten in de persruimte van de US Open. De ATP wilde voordat de Amerikanen Sampras en Agassi het tennis vaarwel zouden zeggen, een nieuwe generatie presenteren. Zodat het publiek langzaam de helden van de toekomst leerde kennen. Een betere reclame dan gisteren had Safin niet voor zichzelf kunnen maken.

WILLIAMS pagina 19