Britten protesteren steeds feller

Britse protesten tegen hoge brandstofprijzen breiden zich uit. Honderden tankstations komen droog te staan als boeren, vissers en taxichauffeurs hun blokkades van olieraffinaderijen en depots niet beëindigen.

De Britse blokkades begonnen vorige week in Stanlow, nabij Liverpool, toen Franse vakbonden met hun blokkades van snelwegen en havens de regering dwongen de accijnzen te verlagen. Intussen zijn zes van de negen Britse raffinaderijen geblokkeerd en hebben acties zich vanuit het noordwesten verspreid over het land. In Schotland blokkeerden vrachtwagens vanochtend tijdens de spits het verkeer.

Het protest was aanvankelijk gericht tegen oliemaatschappijen die hun prijzen kunstmatig hoog zouden houden. Inmiddels lijkt het uit te lopen op een confrontatie tussen beroepsvervoerders gesteund door vakbonden en de regering. Het is het eerste grootschalige treffen sinds een reeks Conservatieve kabinetten de macht van de Britse vakbonden ingrijpend wisten te beteugelen. Eerdere protesten tegen de brandstofprijs, zoals een demonstratie van vrachtautochauffeurs in Londen afgelopen voorjaar en een landelijke consumentenactie om een paar dagen niet te tanken, liepen op niets uit.

Een liter diesel kost bijna 82 pence (3,03 gulden), waarvan driekwart uit accijns en belasting bestaat. Een liter loodvrij kost een paar cent minder. Demonstranten wijzen erop dat beide tarieven de hoogste van West-Europa zijn, maar ze benadrukken niet dat Britten relatief weinig wegenbelasting betalen.

Premier Tony Blair heeft vanmiddag gezegd dat de belasting niet zullen worden verlaagd. Eerder dit jaar heeft de Britse regering al concessies gedaan, zoals het afschaffen van een jaarlijkse automatische verhoging van de brandstofprijs, de zogeheten fuel escalator. Het inkomen uit brandstofaccijns is bovendien nodig om de ambitieuze regeringsplannen op het gebied van gezondheidszorg, onderwijs en transport te kunnen betalen.

Oliemaatschappij Shell heeft gezegd dat intussen honderd stations in het noordwesten hebben moeten sluiten. Een woordvoerder van de Petrol Retailers' Association (PRA), de pomphoudersbond, zei te vrezen dat elders in het land hetzelfde staat te gebeuren.

Het grootste oliedepot van het land, in Kingsbury in de westelijke Midlands, is afgesloten. Daardoor komt mogelijk een reeks vliegvelden in midden-Engeland zonder brandstof te zitten.

Ook de Ierse transportorganisatie (IRHA) bereidt protestacties voor. Vrachtwagenchauffeurs hebben de overheid tot 13.00 uur maandagmiddag de tijd gegeven om te reageren op hun eis tot verlaging van de brandstofprijs.