Venus Williams zet opmars voort

De indrukwekkende opmars van Venus Williams kon gisteren niet door Martina Hingis worden gestopt. De Amerikaanse was de Zwitserse nummer één van de wereld in een sensationele partij met fenomenaal tennis na één uur en 53 minuten de baas: 4-6, 3-6 en 7-6. De 25ste overwinning op rij bracht Williams in de finale van de US Open, waarin ze vandaag haar landgenote Lindsay Davenport tegenkomt.

De twintigduizend toeschouwers in het Arthur Ashe-stadion stonden gisteren aan het einde van de New Yorkse middag massaal op de banken toen Hingis de bal op matchpoint in het net sloeg. Venus Williams huppelde van geluk in haar gele pakje over het centre court. Vader en coach Richard Williams deelde op de tribune in de vreugde. Hingis liep geslagen de catacomben in waar haar moeder en trainer Melanie Molitor op haar wachtte.

Zelden was een tenniswedstrijd van zo'n ongelooflijk hoog niveau als gisteren in New York. Hingis en Williams speelden op de toppen van hun kunnen in een gevecht dat de finale van de US Open had moeten zijn. De snelheid, beweeglijkheid en intelligentie van Hingis moesten het uiteindelijk toch nog afleggen tegen het krachttennis van Williams. Vorig jaar won Hingis nog het gevecht in de halve finale, maar van de laatste vijf onderlinge ontmoetingen won Williams er nu vijf. De laatste was in de kwartfinale van Wimbledon geweest.

Hingis begon gisteren agressief en sterk aan de eerste set van de partij, terwijl Williams in de beginfase bij vlagen te onstuimig speelde. De als eerste geplaatste Hingis kwam alleen op 2-2 in de problemen, maar ze wist knap drie breakpoints weg te werken. Tot aan 5-4 slaagden beide tennissters erin hun service te behouden. Williams verspeelde de eerste set na een dubbele fout op setpoint voor Hingis.

Aan het begin van de tweede set brak Williams direct de service van haar tegenstandster, maar Hingis wist in de volgende game de stand weer gelijk te trekken. Naarmate de tweede set vorderde, kreeg Hingis steeds meer moeite om Williams achter de baseline te houden. Op 3-3 nam Williams voor het eerst in de partij de leiding in een set. Op breakpoint tegen sloeg Hingis een smash in het net. De tot dan toe makke Amerikaanse toeschouwers gingen steeds meer achter hun landgenote staan. Williams stoomde door en pakte de set even later met 6-3. Normaal gesproken zijn beide speelsters na één uur en drie minuten al lang klaar met hun partijen, nu stond het één tegen één in sets en begon de wedstrijd eigenlijk pas.

In de derde en beslissende set ontspon zich een partij waarin de rally's soms oogstrelend mooi waren. De speelsters die niets voor elkaar onder wilden doen maakten er een pure uitputtingsslag van. Aan het begin van de set zette Williams haar sterke spel voort en kon Hingis niet veel meer doen dan te proberen de bal zo lang mogelijk in het spel te houden. Halverwege de derde set leek de tactiek van Hingis te werken. De Amerikaanse nummer drie van de wereld kwam langzaam aan het eind van haar krachten. Na een slopende rally sloeg ze op 2-2 op breakpoint tegen een dubbele fout.

Hingis kon tien minuten later op eigen service een einde maken aan de partij. Een nederlaag van Williams, die sinds de derde ronde van Roland Garros geen partij meer had verloren, leek nabij. Maar de lange en lenige Williams bundelde nog één keer haar krachten. Ze pakte met een uiterste krachtsinspanning alsnog de game en nam daarna direct een 6-5 voorsprong. Het verzet van Hingis was gebroken. Van de laatste zeventien punten maakte Williams er veertien. In elk geval één Williams haalde de finale.

Martina Hingis en Lindsay Davenport sloten deze week een pact om te voorkomen dat het vrouwentoernooi van de US Open zou eindigen in een all-Williams finale. De samenwerking tussen de nummers één en twee van de wereld kende zijn oorsprong vorig jaar in de eindfase van de US Open. Davenport speelde toen de eerste halve finale tegen Serena. Later op de dag moest Hingis tegen Venus. Hingis sprak Davenport voor haar partij nog even toe in de kleedkamer. ,,Nu moet je wel winnen'', zei ze. Davenport verloor. Vlak voordat Hingis zelf de baan op ging schudde ze haar hoofd naar Davenport. De Zwitserse versloeg Venus Williams, maar kwam de volgende dag ze kracht te kort om Serena van haar eerste grand slamtitel af te houden.

Dit jaar was het Davenport die Serena Williams in de kwartfinale uit het toernooi stootte. Gisteren verzaakte Hingis haar deel van het pact uit te voeren. Nummer twee van de wereld Lindsay Davenport, die gisteren in twee sets de ongeplaatste 18-jarige Elena Dementieva uit Rusland versloeg, moet vandaag het gevecht aan met Venus Williams. Drie jaar geleden ging de finale van de US Open ook tussen Davenport en Venus Williams. Destijds won Davenport en duurde het lang voordat Williams de klap te boven kwam.

De laatste twee keer dat de blanke en donkere landgenoten elkaar tegenkwamen was in een finale van een toernooi. Venus Williams was de sterkste en won zowel Wimbledon als Stanford. Vandaag worden eerst de twee halve finales bij de mannen gespeeld. Marat Safin tegen Todd Martin, gevolgd door Pete Sampras tegen Lleyton Hewitt. Daarna mag Davenport in een all-American finale op de Open Amerikaanse tenniskampioenschappen proberen om Venus Williams af te houden van een greep naar de macht.