Safin maakt status van rijzende ster waar

Marat Safin is het predikaat talent inmiddels ontgroeid. Op de US Open in New York rekende de 20-jarige Rus gisteren in vier sets af met de Duitser Nicolas Kiefer: 7-5, 4-6, 7-6 en 6-3. Daarmee bereikte hij voor de eerste keer in zijn loopbaan de laatste vier van een grand slamtoernooi.

Safin liet na afloop van zijn partij weten nog niet tevreden te zijn met ,,slechts een halve finale''. ,,Ik ben nu op weg naar de finale'', zei Safin zelfverzekerd. ,,Dit is zeker nog niet genoeg. Het is nooit genoeg. Geloof mij nu maar.''

Kiefer, die in de derde ronde Sjeng Schalken versloeg, tipte gisteren na afloop zijn tegenstander als favoriet voor de titel. Kiefer: ,,Safin speelt dit jaar heel sterk. Ik denk dat hij een goede kans heeft om hier te winnen. Hij heeft onlangs Pete Sampras nog verslagen.''

En wie naar de resultaten van Safin kijkt, kan inderdaad constateren dat hij zich sinds april van dit jaar heeft aangesloten bij de wereldtop. Na een dramatisch begin van het seizoen – elf nederlagen in zestien partijen – begon het plotseling te lopen bij Safin. Hij schreef de toernooien van Barcelona, Mallorca en Toronto op zijn naam. In Hamburg en Indianapolis was hij verliezend finalist tegen de Braziliaan Gustavo Kuerten. Safin verdiende tot aan de US Open al zo'n 3,3 miljoen gulden aan prijzengeld. Met zijn halve finale komt daar nog minimaal een half miljoen gulden bij.

De Rus werd aan de vooravond van de US Open door de tennis-associatie ATP al getipt als één van de toekomstige opvolgers van de Amerikaanse topspelers Andre Agassi en Pete Sampras. De in New York als zesde geplaatste Safin is samen met de 19-jarige Australiër Lleyton Hewitt voorlopig de enige die de status van rijzende ster heeft waar kunnen maken.

Maar de opmars van Safin verliep in New York de afgelopen twee weken alles behalve rimpelloos. In de eerste ronde had hij vier sets nodig tegen de Franse nummer 141 van de wereld Thierry Guardiola. Een ronde later kwam de Rus zelfs ernstig in de problemen tegen de 35-jarige Italiaan Gianluca Pozzi. Safin werd bij vlagen zo gek van het trage en ouderwets spel van zijn opponent dat hij fout op fout stapelde. Maar uiteindelijk sleepte Safin de partij alsnog uit het vuur.

In de derde ronde was het de Fransman Sebastien Grosjean die het uiterste van Safin vroeg. Pas in de tiebreak van de vijfde set wist de nummer zeven van de wereldranglijst de partij in zijn voordeel te beslissen. Zijn makkelijkste overwinning tot dusver boekte hij tegen zijn vriend en trainingsmaatje Juan Carlos Ferrero die dit jaar zijn grote doorbraak kende en de halve finale van Roland Garros haalde.

En ook gisteren verspeelde de onstuimige Safin op 5-2 in de vierde set twee matchpoints door te wild de ballen te retourneren. Maar op 5-3 kon hij de partij alsnog uit serveren. Na 3 uur en 5 minuten plaatste de Rus zich voor de eerste keer in zijn loopbaan voor de halve finale van een grand slamtoernooi. Daarin stuit hij op de 30-jarige Todd Martin die gisteren de Zweed Thomas Johansson versloeg. De Amerikaan is zo'n beetje de tegenpool van Safin. De normaal gesproken onverstoorbare Amerikaan deed afgelopen dinsdag na een sensationele vijfsetter tegen de Spanjaard Carlos Moya iets wat hij bijna nooit doet: hij sloeg na het laatste punt uit pure vreugde een racket kapot.

De jeugdige Safin verliest daarentegen regelmatig zijn zelfbeheersing op de baan. Hij sloeg in anderhalf jaar uit pure frustratie maar liefst 84 rackets op de tennisbaan aan gruzelementen. Vooralsnog is geen van zijn drie coaches in zijn leven erin geslaagd om het temperament van de Rus in te dammen. In zijn jeugd werd hij getraind door zijn moeder, maar hij botste te vaak met haar. Zijn ouders stuurden hem op zijn dertiende naar Spanje waar hij in Valencia samen met onder anderen Juan Carlos Ferrero zijn opleiding genoot. Begin dit jaar brak hij met zijn Spaanse coach Rafael Mensua om in het voorjaar kortstondig samen te gaan werken met de voormalige Russische professional Andrei Chesnokov. Ook die samenwerking is inmiddels beëindigd.

Op de US Open bereikte Safin het voorlopig beste resultaat in zijn carrière zonder coach, al krijgt hij wel adviezen van de Russische oud-prof Alexander Volkov. ,,Het gaat prima alleen, maar ik blijf op zoek naar een coach. Als iemand zich geroepen voelt mag hij bellen. Iedereen maakt kans.''