Krajicek verspeelt winst na sterk begin

Richard Krajicek verspeelde vannacht een grote kans om de halve finale van de US Open te bereiken. Na 1 uur en 20 minuten spelen was de Nederlandse tennisser zijn partij tegen Pete Sampras maar liefst vier keer een punt verwijderd van een 2-0 voorsprong in sets. Nauwelijks een uur later droop Krajicek af en nam de Amerikaan met gebalde vuisten na zijn zege (4-6, 7-6, 6-2) een staande ovatie van het New Yorkse publiek in ontvangst.

De teleurstelling na zijn uitschakeling in het Arthur Ashe-stadion was vannacht groot bij Richard Krajicek. ,,Ik had hem gewoon'', zei Krajicek. ,,Hij wist niet wat hij moest doen. Maar hij ontsnapt toch. Het heeft waarschijnlijk zo moeten zijn. We moeten nu maar kijken of volgend jaar een beter jaar wordt.''

Sampras haalde gisteren na zijn benauwde zege op zijn Angstgegner uit Nederland opgelucht adem. ,,Ik ben echt ontsnapt'', sprak Sampras. ,,Richard was gewoon veel beter. Ik werd overspeeld. Er ontbraken nog maar een paar spijkers aan mijn doodskist. Ik kon alleen nog maar bidden om hulp. En het geluk kwam. Ik was opeens weer terug in de wedstrijd. Dat hielp mij enorm.''

De eerste twee sets was de 28-jarige Nederlander gisteren inderdaad veel beter dan zijn tegenstander. Krajicek maakte nauwelijks fouten en benaderde het niveau waarmee hij vorige week zaterdag de Brit Tim Henman had verslagen. Sampras kreeg geen vat op de service van Krajicek, die zelf aan één breakpoint op 4-4 genoeg had om een doorbraak te forceren. Na 29 minuten stond Krajicek gisteren op een set voorsprong.

In de tweede reeks zette Krajicek zijn sterke spel voort en leek het verzet van de dertienvoudige grand slamwinnaar al snel gebroken toen Krajicek op 1-1 opnieuw de opslag van Sampras brak. Sampras gebaarde naar het tamme Amerikaanse publiek om steun. Onder luide aanmoedigingen herstelde de Amerikaan zich vervolgens knap door direct terug te breken op de service van de Nederlander.

Uiteindelijk moest een tiebreak de beslissing brengen in de tweede set. Het bleken de tien cruciale minuten van de partij te worden. Krajicek begon sterk en wist twee keer op de service van Sampras een punt te scoren. Krajicek kreeg vier setpoints. Op een 6-2 stand mocht Sampras op zijn eerste setpoint zelf serveren. Na een korte rally legde Sampras een volley net achter het net neer: 6-3. De beurt was vervolgens aan Krajicek om te serveren. Sampras kon de opslag maar ternauwernood terugspelen, maar had geluk dat zijn mislukte return over Krajicek heen vloog en nog net de achterkant van de lijn raakte: 6-4.

Het volgende punt was de verdienste van Sampras. De opslag van Krajicek nam hij vol op zijn racket en ramde hij langs de lijn: 6-5. Na twee goede services van Sampras stond de Amerikaan vervolgens zelf op setpoint: 6-7. Juichend stond het publiek op de banken. En toen Krajicek ook nog eens zijn opslag verspeelde nadat een verkeerd geraakte forehand van Sampras toch langs hem vloog. gingen de twintigduizend toeschouwers massaal staan: 6-8. Sampras had met zes punten op rij de set – en achteraf gezien – ook de partij gepakt.

In de derde en vierde set die volgden kwam Krajicek de mentale dreun niet meer te boven en had Sampras zoveel vertrouwen gekregen dat hij steeds beter begon te spelen. Krajicek leverde aan het begin van de derde set zijn service in en kreeg geen kans meer om zich te herstellen. Krajicek liet zich bij een servicewisseling daarna nog even kortstondig helpen aan zijn stijf geworden linkerlies.

In de vierde reeks brak Sampras zijn tegenstander, van wie hij in het verleden zes keer had verloren en slechts drie keer gewonnen, opnieuw. Met een allerlaatste poging probeerde Krajicek op een 3-2 achterstand in de vierde set nog een doorbraak te forceren, maar verder dan twee breakpoints kwam hij niet. Krajicek ging zich irriteren aan het publiek dat op en neer over de tribune liep en verzocht de scheidsrechter actie te ondernemen. Maar de partij was toen allang gestreden. Sampras besloot de laatste set met 6-2.

Krajicek liep naar zijn stoel, pakte zijn rackets en beende zwaar teleurgesteld direct de baan af. Een tot dan toe goed toernooi met overwinningen op onder anderen de Brit Tim Henman en de Slowaak Dominik Hrbaty was geëindigd in de kwartfinale met een anti-climax tegen Sampras.

Voor de Amerikaan is het toernooi na eerdere overwinningen op spelers als de Amerikaan Justin Gimelstob, de Argentijn Agustin Calleri en de Zuid-Koreaan Hyung-Taik Lee gisteren pas echt begonnen. Tegen Krajicek bewees Sampras opnieuw dat hij op de grand slamtoernooien zijn allerhoogste niveau haalt en uit een volkomen verloren positie terug kan komen.

De manier waarop Sampras zich vannacht tegen Krajicek terugvocht riep herinneringen op aan die van twee maanden geleden in de finale van Wimbledon tegen de Australiër Patrick Rafter. Ook toen herstelde Sampras zich na een achterstand van een set in een uitzichtloze tiebreak, keerde hij het tij om vervolgens de toernooizege te veroveren.

Sampras is nu tijdens de US Open de grote favoriet voor de titel. Zijn tegenstander in de halve finale is komende zaterdag het grote pas 19-jarige Australische talent Lleyton Hewitt.