Even meer waard dan Fiat

Het Italiaanse telecomconcern Tiscali koopt met WorldOnline veel nieuwe internetgebruikers, maar wordt nergens in Europa marktleider. Tiscali heeft geld nodig voor de bouw van een Europees netwerk van glasvezelkabels.

Het Italiaanse telecom- en internetbedrijf Tiscali vervult met de overname van WorldOnline één van zijn belangrijkste doelstellingen. Het wordt de op één na grootste aanbieder van internet in Europa (na het Duitse T-Online) met zo'n 4,6 miljoen abonnees. Maar de nieuwe combinatie is nergens marktleider. In thuismarkt Italië moet het twee concurrenten voor laten gaan, in de tweede thuismarkt Nederland één (Planet Internet).

Tiscali was de pionier op het Europese continent met het gratis aanbieden van internettoegang, aangemoedigd door het succes van Freeserve in Groot-Brittannië. De beursgang van het bedrijf, opgericht in 1997 door Renato Soru, zorgde in oktober 1999 voor een explosie van de beurswaarde tot meer dan 30 miljard gulden. Doordat het aandeel (dat later in tienen is gesplitst) steeg van een introductiekoers van 46 tot boven de 900 euro, werd de nieuwkomer zelfs tijdelijk meer waard dan een Italiaanse gigant als autoproducent Fiat. Maar in mei dit jaar moest een tweede emissie (van 1,1 miljard gulden) worden afgeblazen door de algehele malaise in de internet-sector, die ook de beurswaarde van Tiscali heeft teruggebracht tot ongeveer 17 miljard gulden. Wel geplaatst werd later een obligatielening van zo'n 400 miljoen gulden tegen een hoge rente.

Tiscali heeft nog steeds grote ambities en daarom dringend geld nodig voor investeringen in de bouw van een Europees netwerk van glasvezelkabels door dochterconcern Nets (overgenomen in december 1999) en in het ontwikkelen van internet voor mobiele telefoons. Door het gebrek aan cash heeft Tiscali drie weken geleden de leiding in een consortium dat meebiedt in de Italiaanse veiling van de UMTS-frequenties moeten overdragen aan Hutchison Whampoa uit Hongkong.

De omzet van Tiscali in de eerste zes maanden van dit jaar kwam uit op 53 miljoen euro (117 miljoen gulden), ongeveer gelijk verdeeld over telefonie en internet. Het verlies (vóór belasting) nam toe tot 36 miljoen euro.