Millennium Dome lijkt op bodemloze put

De Millennium Dome, de blinkend witte koepeltent met pretpark aan de Theems waarin het Verenigd Koninkrijk een jaar lang het nieuwe millennium viert, heeft veel weg van een zwart gat. In de attractie verdween gisteren opnieuw een noodsubsidie van 47 miljoen pond (174 miljoen gulden) om de oplopende tekorten te dekken die het gevolg zijn van tegenvallend bezoek.

De Dome moet nu open kunnen blijven tot het eind van het jaar, hoewel politici van alle gezindten gisteren de injectie ,,schandalig'' noemden en opriepen de tent nu te sluiten. Over de verdere toekomst ligt hoe dan ook een schaduw. De Japanse bank Nomura, die de Dome op 1 januari 2001 zou overnemen om er `een leisure park met een Europees thema' van te maken, suggereerde vanochtend de koop te heroverwegen.

De bank, die ,,nog niets heeft getekend'', zei zich ,,zorgen'' te maken over de begroting, gebaseerd op zes miljoen bezoekers in het openingsjaar. Dat komt niet hoger dan 4,5 miljoen. De Dome zou quitte hebben gedraaid hebben bij twaalf miljoen bezoekers.

Premier Blair heeft steeds gezegd geen schuld te dragen aan de problemen rond de Dome, omdat het project een idee was van de Conservatieve regering die hem voorging. Toen Blair in mei 1997 aantrad zou het al te ver zijn gevorderd om nog terug te draaien. Het nadrukkelijke optimisme van de premier over de Dome en zijn weigering kritiek te accepteren, maken Blair in de ogen van veel Britten echter medeverantwoordelijk voor het fiasco. Dat is slecht nieuws in het jaar voor de verkiezingen.

De nieuwe subsidie kwam één maand nadat de Dome een ,,allerlaatste'' injectie van 43 miljoen pond had gekregen, een voorschot op de verkoop aan Nomura, en drie maanden na een ,,laatste'' subsidie van 29 miljoen pond. Sinds de opening op nieuwjaarsdag 2000 is in totaal 179 miljoen pond aan extra geld in de bodemloze put verdwenen, bovenop het begrote bedrag van ruim 399 miljoen pond, ofwel 128 pond subsidie per betalende bezoeker. De steun gaat ten koste van subsidies aan andere educatieve projecten.

De Tories eisen het aftreden van twee betrokken ministers wegens ,,financieel wanbeheer''. Eén van hen, Lord Falconer, noemde het openhouden gisteren ,,in het publiek belang'', onder meer omdat de Dome de spil is van de sociaal-economische vernieuwing in Greenwich. De belangrijkste geldschieter, de Millennium Commissie die een speciaal loterijfonds beheert, verdedigde de gift met het argument dat sluiting nu duurder is dan de Dome nog vier maanden kunstmatig in leven houden. Bij vroegtijdig sluiten moet de Dome sponsors afkopen en 2.000 man personeel doorbetalen.

Gisteren rolde opnieuw ritueel een hoofd: dat van David Quarmby, de voorzitter van de New Millennium Experience, het staatsbedrijf dat de Dome exploiteert. Hij wordt opgevolgd door David James die een reputatie heeft als genezer van noodlijdende verzekeringsmaatschappijen. Directeur Pierre-Yves Gerbeau mocht blijven. De voormalige onderdirecteur van Eurodisney bij Parijs, in mei binnengehaald als ,,reddende engel'', moest wel zijn financiële portefeuille inleveren. Hij zorgde voor weinig meer dan nieuwe wegwijzers, een volgnummersysteem voor drukke `zones' en een kinderkermis op het voorterrein.