Krajicek heeft weer vertrouwen in zichzelf

Richard Krajicek is in New York bezig aan zijn beste grand slam van het jaar. Vannacht ontmoet hij in de kwartfinale titelfavoriet Pete Sampras. ,,Ik voel me optimaal'', zegt een van zelfvertrouwen blakende Krajicek.

Het gaat eindelijk weer goed met Richard Krajicek. Het lichaam voelt goed, het hoofd is op orde en de vorm is terug. De 28-jarige Nederlandse tennisser beweegt zich in de aanloop van de partij tegen Pete Sampras dan ook uitermate relaxed over het terrein van de US Open. Hij deelt handtekeningen uit en staat geduldig de tientallen Amerikaanse cameraploegen te woord.

Tegen het middaguur staat de tennisser, een dag na de fraaie winstpartij in de vierde ronde tegen de Slowaak Dominik Hrbaty, in te slaan met de onbekende Joegoslavische dubbelspeler Nenad Zimonjic. Krajicek wil vooral zijn forehand scherp houden. De sessie duurt niet langer dan drie kwartier. Het spel van Sampras kent voor hem en zijn Australische coach Rohan Goetzke geen verrassingen meer.

Krajicek is in de loop der jaren de Angstgegner van de 29-jarige Amerikaan geworden. Sampras stond zes jaar achter elkaar nummer één op de wereldranglijst en heeft met dertien een recordaantal grand slamtitels gewonnen, maar tegen Krajicek is de balans nog altijd negatief. Van de negen onderlinge partijen verloor de Amerikaan er zes.

,,Dat speelt toch mee in de wedstrijd. Ik zal moeten zorgen dat ik snel voor kom'', zegt Krajicek aan de vooravond van de partij van vannacht in het reusachtige Arthur Ashe stadion. Krajicek kent het gevoel zelf uit zijn partijen tegen de Fransman Cedric Pioline, van wie hij zes van de acht wedstrijden verloor. ,,Meestal krijg je dan tijdens de wedstrijd na een sterk punt tegen een gevoel over je van: `Oh ja, normaal slaat hij ze nooit zo, maar tegen mij raakt hij ze natuurlijk weer goed'. Het zit toch onbewust in je hoofd.''

De voorbereiding van Krajicek staat vooral in het teken van rust. Van zijn dagelijkse ritme wijkt hij op de dag van de kwartfinale ook nu niet af. Om een uur of zeven staat hij op om in zijn hotel in Manhattan te ontbijten. Daarna stapt hij zijn bed weer in. Hij kijkt een filmpje op de televisie of leest in het boek De Moesson van schrijver Wilbur Smith. Fysiotherapeut Jan Naaktgeboren komt in de loop van de morgen voor een massage. Op wedstrijddagen eet Krajicek doorgaans Italiaans om veel koolhydraten binnen te krijgen. Zo'n anderhalf uur voor de wedstrijd werkt de tennisser zijn laatste training af.

,,Rust is heel belangrijk'', zegt Krajicek. ,,Ik voel me nu optimaal. Na de partij tegen Henman heb ik een korte nacht gehad. Die partij voelde ik tegen Hrbaty nog in mijn benen. Maar gelukkig kon ik tijdens de regenpauze in de kleedkamer op de massagetafel nog even slapen. Heerlijk was dat. Nu heb ik gelukkig een volle dag tussen de wedstrijd zitten.''

Krajicek heeft na een kwakkelseizoen met problemen aan zijn linkerknie en weinig aansprekende resultaten, nu al een goed gevoel over zijn prestaties op de US Open. ,,Na de wedstrijd tegen Hrbaty kreeg ik toch een gevoel van grote opluchting en blijdschap. Toen merkte ik wel hoe frustrerend dit jaar is geweest. Ik heb me lang niet optimaal gevoeld. Ook op Wimbledon niet. Maar de laatste tijd ging het op de training al goed. Ik ben blij dat de ommekeer nu is gekomen.''

Krajicek heeft nauwelijks een idee hoe zijn partijen in Nederland worden gevolgd. ,,Ik krijg wel e-mails van mensen die balen dat de partijen achter de decoder zitten. Mijn vrouw bekijkt mijn wedstrijden wel gewoon thuis. Ik weet niet of ze in de kroeg vlak bij mijn huis ook kijken. Ze hebben daar wel Canal+.''

Als het goed gaat met Krajicek op een grand slam komen altijd direct de onvermijdbare vergelijkingen met zijn spel in de zomer van 1996, toen hij Wimbledon won. Ook destijds kwam hij in de kwartfinale Pete Sampras tegen. ,,Ach'', zegt Krajicek, ,,Wimbledon was toch mijn enige grote overwinning. Ik heb liever dat ze het daar over hebben dan over een verloren wedstrijd.''

Maar ook nu acht Krajicek zich op voorhand allerminst kansloos tegen de Amerikaan. ,,Ik ga veel aanvallen. Ik ga hem onder druk zetten. Ik zal steeds service-volley tegen hem spelen. Zijn backhand en return zijn goed, maar niet ongelooflijk. Agassi is daar bijvoorbeeld veel beter in. Als Sampras onder druk staat wil het nog wel eens minder gaan. Het moeilijkste is bij hem dat je nooit weet wat hij gaat doen. En hij heeft natuurlijk het voordeel dat hij voor eigen publiek speelt.''

Voor de wedstrijd van vanavond hoeft Krajicek zich niet op te laden. Zeer gemotiveerd stapt hij tegen Sampras het centre court op. Voor de partij zal hij eerst goed het hele stadion bestuderen zoals de haptonoom Ted Troost hem in het verleden leerde. Tijdens de partij mag hij namelijk niet meer voor verrassingen komen te staan.