Amerikaanse miljonairs onder de olympische basket

Bij de Olympische Spelen in Sydney ontbreken enkele sterren in de Amerikaanse basketbalploeg. Wel maakt de best betaalde team- sporter in de Verenigde Staten deel uit van het Dream Team, Kevin Gar- nett.

Shaquille O'Neal had geen zin, Kobe Bryant ging trouwen. Tim Duncan raakte geblesseerd, net als Grant Hill. Vier All-Stars haakten af maar desondanks verschijnt het zoveelste Amerikaanse Dream Team op de olympische basketbalvloer in Sydney. Gisteren arriveerde de titelverdediger in Tokio, waar de ploeg deze week vriendschappelijk tegen Spanje en Japan speelt.

O'Neal, Bryant, Duncan en Hill werden moeiteloos vervangen. Allen Iverson werd niet eens gevraagd. De trukendoos van de Philadelphia 76'ers voldeed met gemak aan de voorwaarden van topsport en spektakel maar ging in de competitie te graag op de solotoer. Dan liever Vince Carter, tweedejaarsprof en in Canada al Air genoemd als opvolger van hoogvlieger Michael Jordan.

De pas 23-jarige Carter wordt in Sydney publiekslieveling. Maar de acrobaat van de Toronto Raptors heeft concurrenten in Alonzo Mourning, Gary Payton en Kevin Garnett. Vooral van Garnett, beter bekend als KG in het Amerikaanse profbasketbal (NBA). Hij is ondanks zijn 24 jaar de best betaalde teamsporter in de VS: jaarsalaris 52,5 miljoen gulden.

Garnett tekende vlak voor de staking in het Amerikaanse basketbal in de herfst van 1996 een contract van 126 miljoen dollar in zes jaar. Hij was toen amper twintig, maar de Minnesota Timberwolves wilden het grote talent absoluut niet kwijt. De verbintenis van Garnett had grote gevolgen in de NBA. ,,Dat was het contract'', aldus president Walsh van de Indiana Pacers, ,,dat bij navolging het faillissement van de clubs inluidde.''

De CAO liep af en de clubeigenaren namen een onwrikbaar standpunt in. De salarissen moesten geschaald worden. Na zes maanden bereikten spelersvakbond en eigenaren een compromis. Onder die regeling zou Garnett 71 miljoen dollar hebben verdiend in zes jaar. En mag hij na afloop van zijn verbintenis 105 procent van zijn laatste jaarsalaris gaan verdienen: 28 miljoen dollar, 70 miljoen gulden.

Garnett werd in 1995 de eerste basketballer in meer dan twintig jaar die van de highschool naar de NBA overstapte. Hij sloeg de universiteit over en tekende als vijfde pick bij de Timberwolves voor 5,6 miljoen dollar in drie jaar. Met zijn 2 meter 10 was hij de langste small-forward van de wereld: een slungel van bijna 100 kilo met snelheid, souplesse en sprongkracht.

In Target Center, het stadion van de Timberwolves, is Garnett een held. Voor zijn komst won de ploeg nooit meer dan 29 van de 82 competitieduels. Met de kaalgeschoren Garnett stonden de Timberwolves de laatste twee jaar in de playoffs. ,,En hij wordt nog steeds beter'', aldus vice-president basketbalzaken Kevin McHale, vroeger speler van de Boston Celtics.

McHale was de man die 126 miljoen over had voor Garnett. ,,Ik vond het een verantwoord risico'', zei hij. ,,Voor zijn leeftijd is Garnett bijzonder volwassen. Hij bezit verantwoordelijkheidsgevoel. Als speler is hij geen egoïst. Hij is een team- en topsporter, wordt steeds meer een leider en is altijd gretig.''

Garnett verdient 126 miljoen dollar in zes jaar. Uitgekeerd in biljetten van één dollar vormt dat bedrag een lengte van 19.381 kilometer, rekende de Minnesota Star Tribune uit. Te bedenken dat Mourning 105 miljoen dollar verdient in zeven jaar en Payton 85 miljoen dollar, kan het trio in dollarbiljetten gemakkelijk de wereld rond.