Tourdirecteur op werkbezoek in Zeeland

Tourdirecteur Jean-Marie Leblanc inspecteerde zaterdag Zeeland, als mogelijk decor voor aankomst en vertrek van etappes in de Tour van 2004.

Jean-Marie Leblanc, woonachtig in Parijs, had de nacht van vrijdag op zaterdag doorgebracht bij zijn moeder in Lille. Daar vandaan was het tot zijn verbazing slechts twee uur autorijden naar Middelburg, waar de Tourdirecteur zaterdagochtend voor de start van de Delta profronde werd ontvangen door de leden van de stichting die de Tour de France in 2004 naar Zeeland probeert te halen. Hij schudde er ook een oude bekende de hand, waarnemend burgemeester Don Burgers, die als burgemeester van Den Bosch nauw betrokken was bij de organisatie van de start van de Ronde van Frankrijk in 1996.

Oud-wielrenner Cees Bal kwam enkele jaren geleden op het idee de Tour de France naar Zeeland te halen. ,,Ik kon me herinneren dat we in 1975 bij de opening van de Drechttunnel bij Dordrecht daar een criterium hebben gereden. Toen bedacht ik dat er ook een wielerwedstrijd bij de opening van de tunnel onder de Westerschelde moest komen'', zegt de Zeeuw. Aanvankelijk was de opening van de tunnel gepland op 15 maart 2003, maar door recente technische tegenslagen bij het boren van de tunnel zal die datum niet worden gehaald.

Vlak nadat in 1997 de eerste spade de grond was ingegaan voor de vaste oeververbinding tussen Zuid-Beveland en Zeeuws-Vlaanderen, voerde Bal zijn eerste gesprek met de NV Westerschelde, de opdrachtgever voor de bouw van de tunnel. Die voelde wel wat voor het ambitieuze plan van de oud-renner die in 1974 de Ronde van Vlaanderen won. Twee jaar geleden werden de eerste contacten met de Société du Tour de France gelegd. ,,Heel informeel'', zegt Bal, behalve initiatiefnemer secretaris van de Stichting `Tour de France naar Zeeland'.

In mei van dit jaar stelde Zeeland zich in Parijs kandidaat voor de organisatie van een aankomst en een vertrek. Met opzet zijn nog geen plaatsen gekandideerd voor de organisatie van de finish en de start van een etappe. Volgens Bal is dat afhankelijk van de richting van waaruit de Tour Nederland mogelijk zal aandoen. In elk geval is het de bedoeling dat het Tourpeloton op de tweede dag, bij vertrek uit Zeeland, door de Westerscheldetunnel koerst. Voor een tunnel is geen plaats in het slot van een etappe, omdat de televisie op die plek cruciale momenten in de wedstrijd zou kunnen missen.

Nadat in Middelburg het profpeloton van start was gegaan voor een ronde van ruim tweehonderd kilometer, ging het gezelschap met Leblanc als stralend middelpunt op weg naar de tunnel in aanbouw, bij Terneuzen. In het Sloegebied in Vlissingen-Oost, waar de Tourdirecteur de renners nog een keer zag passeren, werd de bus verruild voor een snelle motorboot en maakte Leblanc de oversteek over de Westerschelde. Aan zijn zijde onder meer Jan Janssen. De eerste Nederlandse winnaar van de Ronde van Frankrijk en in de jaren zestig nog ploeggenoot bij Pelforth van oud-wielrenner Leblanc is een belangrijke troef van de Stichting Tour de France naar Zeeland.

Leblanc nam ook een kijkje in de tunnel, die 6,6 kilometer lang wordt en nog niet voor de helft is voltooid. Nu de bouw met mogelijk een jaar vertraagd is, valt Zeeland af als kandidaat voor de organisatie van de start van de Tour in 2003. Aanvankelijk had Leblanc de Zeeuwen gevraagd of zij die eventueel voor hun rekening konden nemen, in het jaar dat de Tour de France honderd jaar bestaat. In principe wil Leblanc in het jubileumjaar 2003 in Parijs vertrekken, maar het is nog onzeker of het stadsbestuur in de zomer van 2003 de binnenstad twee dagen wil vrijhouden voor de Tour. 's Werelds grootste wielerronde eindigt traditioneel op de Champs Elysées. ,,Het nieuws van de vertraging bij de bouw van de tunnel gaf wel even paniek'', zegt Bal.

Na bezichting van de tunnel ging het per boot naar Zuid-Beveland, waar Leblanc nog even achter het peloton aan reed en waar hij in Goes Leon van Bon als winnaar van de Delta Profronde over de streep zag gaan. De Tourdirecteur deed zaterdag geen toezeggingen met het oog op 2004, maar de stichting `Tour de France naar Zeeland' is optimistisch. Leblanc toonde zich onder de indruk van het Zeeuwse landschap en liet zich ontvallen dat de Westerscheldetunnel uitstekend zou passen in het parkoers van de Ronde van Frankrijk.

Bal beseft dat Zeeland veel concurrenten heeft. ,,Leblanc heeft gezegd dat hij elk jaar voor twintig etappes wel tachtig kandidaten heeft. Maar hij heeft nu in elk geval zelf kunnen zien hoe dicht Zeeland bij Frankrijk ligt.''