Leider Shas als martelaar de gevangenis in

Duizenden ultra-orthodoxe sefardische joden hebben de vroegere leider en inspirator van de fundamentalistisch-joodse Shaspartij, Arye De'eri, gisteren op zeer emotionele wijze naar de gevangenis van Ramle begeleid. De'eri, ex-minister van Binnenlandse Zaken, moet drie jaar uitzitten wegens corruptie en fraude. Maar voor zijn aanhangers is hij een martelaar.

,,Mijn hart is bij u'', zei De'eri (41) tot zijn aanhangers, van wie sommigen in tranen waren of flauwvielen. ,,En uw hart is bij mij, en samen, zo God het wil, zullen we deze revolutie voortzetten.''

De'eri's veelal uit Noord-Afrika en het Midden-Oosten afkomstige aanhangers zijn ervan overtuigd dat de ashkenazische – Europese – elite heeft samengezworen om De'eri ten val te brengen en Shas te verzwakken. Ze vergeleken hem gisteren met Nelson Mandela en met de Bijbelse Jozef die door zijn broers werd verraden. ,,Hij is onschuldig'', scandeerden ze.

De menigte haalde lang niet de honderdduizenden die de organisatoren hadden voorspeld, maar de afmosfeer was opgewonden genoeg. De regering van premier Ehud Barak, waar Shas onlangs is uitgestapt uit protest tegen diens vredespolitiek, was een favoriet doelwit van de menigte. Baraks verklaring van tien dagen geleden dat hij een seculiere grondwet beoogt in te voeren, maakte het er niet beter op. Gisteren maakte hij Shas razend met het kabinetsbesluit om het ministerie van Religieuze Zaken te ontmantelen. Volgens Barak is het ministerie, een bolwerk van Shas, een opgezwollen bureaucratie geworden die er voornamelijk op is gericht om partijactivisten aan een baan te helpen. Het parlement, waarin Shas met 17 van de 120 zetels na Baraks Arbeidspartij en de Likud-oppositie het grootste machtsblok vormt, moet de stap nog goedkeuren.

Boven de menigte zweefde gisteren een paraglider met de woorden `Nummer één dief' op zijn vleugels. De paraglider verwoordde daarmee de opvatting van de meerderheid van de Israeliërs. Meer dan tweederden van de door opiniepeilers ondervraagde personen waren het eens met het vonnis tegen De'eri, aldus de krant Yediot Ahronot.