Krajicek na zege op Henman voor niemand bang

Een fitte Richard Krajicek hoeft nog steeds voor niemand onder te doen. De Brit Tim Henman speelde zelden een betere partij dan zaterdagnacht, maar het was niet genoeg om de in topvorm verkerende 28-jarige Nederlander uit te schakelen. Krajicek bereikte na een meeslepend gevecht van 3 uur en 24 minuten de laatste zestien van de US Open: 6-4, 3-6, 4-6, 7-5 en 7-5. Vandaag stuit hij op de Slowaak Dominik Hrbaty.

Even na één uur in de New Yorkse nacht beleefde Krajicek zijn hoogtepunt van een tot dusver teleurstellend jaar. De Britse nummer elf van de wereld sloeg op het tweede matchpoint in de partij een dubbele fout. Krajicek hief zijn armen ten hemel. ,,Ik ben heel blij'', zei hij na afloop. ,,Dit was misschien wel één van mijn zwaarste partijen in mijn carrière. Ik zal hem nog lang onthouden.''

Krajicek en Henman speelden tot hun partij in de derde ronde op de hardcourtbanen van New York drie keer eerder tegen elkaar. Henman won twee keer. Altijd was er sprake van een ongemeen spannend gevecht tussen de twee serve-volley specialisten. Zo was het ook dit keer op het centre court in een met twintigduizend mensen gevuld tennisstadion. Geen partij waarbij het Amerikaanse publiek hoefde te rekenen op lange rally's.

Het duurde 48 minuten voordat de bal vaker dan vier keer over het net ging. Krajicek had toen inmiddels de eerste set enigszins fortuinlijk met 6-4 gewonnen. Maar Henman, die in de eerste reeks verzuimde om zes breakpoints op de service van Krajicek te benutten, speelde in de tweede en derde set bijna perfect tennis. De weinige kansen die Krajicek kreeg verijdelde de Brit met zijn sterke opslag. Op 2-3 in de tweede set brak Henman na één van de weinige fouten van Krajicek zijn service.

Ook in de derde set bleef het niveau van de service en de return van Henman van een hoog niveau. Op 4-4 had hij aan één breakpoint genoeg om de set te beslissen. Pas aan het einde van de vierde set wist Krajicek het tij te keren. Krajicek, die op 2-2 nog een breakpoint had weggewerkt, kreeg in de set onverwacht kansen op 6-5.

Henman sloeg drie dubbele fouten en stond plotseling op setpoint tegen. ,,Come on. Look up here'', schreeuwde een Engelsman al zwaaiend met de Union Jack vanaf de tweede ring halverwege de vierde set. Henman keek niet op of om en serveerde. Krajicek sloeg een backhandreturn strak langs de lijn en balde zijn vuisten. Hij had de set in zijn schoot geworpen gekregen en zat weer in de wedstrijd.

In de vijfde en beslissende set behielden beide spelers eenvoudig hun service tot 5-5. Krajicek kwam op zijn eigen opslag op 0-30. Maar met één winner en drie aces werkte hij op indrukwekkende wijze zijn achterstand weg. Henman bezweek een game later wederom op het cruciale moment onder de druk. Op matchpoint tegen sloeg hij zijn zeventiende dubbele fout van de partij. Daarmee verliet hij voor de vierde keer dit jaar na een vijfsetter een grand slamtoernooi.

Na een nacht van amper vijf uur slaap stond Krajicek gisteren rond het middaguur weer op de trainingsbaan met zijn Australische coach Rohan Goetzke en Paul Haarhuis. Krajicek wilde vooral zijn forehand nog even trainen. ,,Die moet agressief en scherp blijven'', zei hij. Vandaag wacht immers alweer het duel in de achtste finale tegen de Hrbaty, die de als nummer vijf geplaatste Rus Kafelnikov versloeg.

Krajicek probeerde niet te veel met de partij bezig te zijn. ,,Nee, want spanning is heel vermoeiend'', legde hij uit. ,,Je moet zo min mogelijk aan een partij denken. Je moet andere dingen gaan doen.''

Het zelfvertrouwen van Krajicek is lang niet zo groot geweest. De US Open van vorig jaar, waar hij in de kwartfinale werd uitgeschakeld, was zijn laatste sportieve hoogtepunt. Na de Australian Open begin dit jaar werd hij geopereerd aan zijn linkerknie. Het kostte hem een aantal maanden.

Krajicek speelde dit jaar wel op de grand slams van Roland Garros en Wimbledon, maar in New York heeft hij pas voor het eerst sinds ruim een jaar weer de juiste vorm en het juiste vertrouwen. Krajicek: ,,Ik ben nummer vijf van de wereld geweest en ik heb al eens een grand slam gewonnen. Ik voel me goed. Ik ben voor niemand bang.''

SCHALKEN pagina 18