Altruïst met een waas voor zijn ogen

Roy Keane (29) is de vedette van Ierland, dat vanavond tegen Nederland voetbalt. Het groene bloed stroomt door zijn aderen.

In de schaduw van Roy Keane loopt een soort Michelin-mannetje dat geen moment van zijn zijde wijkt. De best betaalde voetballer van de Engelse competitie is onbenaderbaar voor de buitenwereld. Handtekeningjagers worden op afstand gehouden. Wanneer de onwetende verslaggever een poging waagt, krijgt hij een waarschuwing van de breedgeschouderde bodyguard. No further questions.

Eerder deze week was Keane spraakzamer in Dublin. Hij reageerde op het incident met de twee internationals die maandagnacht in de Ierse hoofdstad dronken over de motorkap van een politiewagen hadden gelopen. Phil Babb en Mark Kennedy werden uit de selectie verwijderd. ,,Ik kan hun gedrag niet goedpraten, maar ik kan het ook niet veroordelen. Ik ben de laatste die vermeend wangedrag mag veroordelen'', sprak Keane.

De arbeiderszoon uit Cork heeft de reputatie van een wildebras. Hij raakte in opspraak door het intimideren van Engelse vrouwen. Hij ging op de vuist met boze Ierse supporters na een nederlaag van het nationale elftal. Dronkenschap loopt als een rode draad door zijn carrière. Zoals de meest spelers in de Engelse competitie kan Roy Keane sport en uitgaansleven goed combineren.

Vorige maand werd zijn bezoek aan Alcoholic Anonymous in de Engelse tabloids uitgelegd als een teken van verslaving. ,,Niks van waar, ik was daar om een vriend te helpen'', reageerde hij op de roddelverhalen. Tegenover de serieuze pers heeft hij in een eerder stadium het boetekleed aangetrokken. ,,Ik drink te veel bier, ik eet te veel snacks en ik bezoek te veel nachtclubs. Ik moet mijn leven beteren.''

Zijn bijnaam luidt The Terminator. Op het veld is hij een vleesgeworden vechtmachine. Hij trapt zijn tegenstanders bewust op de tenen. Hij scheldt op zijn medespelers. Hij provoceert de scheidsrechter. Hij koestert een ongeëvenaarde winnaarsmentaliteit. Met zijn woeste blik en zijn kaalgeschoren schedel boezemt hij angst in. Theatrale valpartijen zijn niet aan hem besteed. De oorlog winnen doet hij liever op eigen kracht.

In de Engelse competitie heeft Keane een omstreden reputatie. Toen hij deze zomer werd uitgeroepen tot `speler van het jaar', klonk kritiek in de Britse media. Een uitverkiezing voor een wandelend scheermes, was dat niet in strijd met fair play? De afgelopen zeven seizoenen werd hij in clubverband zeven keer van het veld gestuurd. Tegen Middlesbrough viel hij vorig seizoen een scheidsrechter aan. De laatste rode kaart kreeg hij vorige maand bij de Charity Chield na een grove overtreding op de Uruguayaan Poyet van Chelsea.

Keane werd geschorst door de Engelse bond maar in bescherming genomen door Alex Ferguson. De aanvoerder is het verlengstuk van de trainer. Volgens vriend en vijand is Keane de allesbepalende speler bij Manchester United. Ryan Giggs en David Beckham hebben meer talent, maar ze drukken minder hun stempel op de wedstrijden. ,,Roy is het symbool van United'', verklaarde voorzitter Martin Edwards vorig seizoen. Toen de Spaanse en Italiaanse clubs voor Keane in de rij stonden, trok Edwards de geldbuidel open. Keane verdient nu een weekloon van vijftigduizend pond en is daarmee de best betaalde speler in de Premier League.

Keane wordt voortdurend herinnerd aan zijn miljoenensalaris. Na zijn eigen doelpunt in de kwartfinale van de Champions League zongen de supporters van aartsrivaal Manchester City in koor: `Keano, fiftythousand quid, he scored for Real Madrid'. De fans van United hadden begrip voor de loonsverhoging, want hij laat hen nooit in de steek. Hij bezorgde de club vijf landstitels in een tijdsbestek van zeven jaar. Een Engelse verslaggever pleitte voor naturalisatie. ,,Keane verdient twee keer zoveel als de premier, maar hij mag het land helaas niet regeren.''

Keane leerde voetballen op de zompige klei van de Ierse zuidkust. Hij debuteerde bij de amateurs van Rockmount FC en verhuisde een paar jaar later naar de semi-profs van Cobh Ramblers. Hij was de beste van de klas, maar zijn tengere postuur leek een succesvolle carrière te verhinderen. Hij ging vaten sjouwen in de haven en bond in de tuin een voetbal aan de drooglijn. Door de alternatieve krachttraining kreeg hij het vereiste postuur. Hij speelde zich in de kijker bij Nottingham Forest en later bij Manchester United. ,,Die jongen was niet te temmen. Hij had de oversteek desnoods zwemmend gemaakt'', verklaarde een jeugdtrainer uit Cork de ambities van de plaatselijke sportheld.

Keane speelt al bijna tien jaar in de Engelse competitie. In tegenstelling tot de meeste internationals die dankzij een ver familielid een Iers paspoort konden bemachtigen, stroomt het groene bloed door zijn aderen. Hij is trots op de aanvoerdersband en stelt zich ook beschikbaar voor de meest onbenullige oefenwedstrijden. ,,Roy versterkt ons elftal en verzwakt de tegenstander'', zei de Ierse bondscoach Mick McCarthy.

Keane verloochent zijn afkomst niet. Zijn jeugdvrienden krijgen gratis vliegtickets voor de thuiswedstrijden van Manchester United. De hele familie kreeg geld voor een nieuw huis. Regelmatig bezoekt hij wees- en ziekenhuizen in zijn geboortestad. Wanneer hij een jonge supporter in een rolstoel ziet, geeft hij hem onmiddellijk zijn voetbalshirt. Keane is een altruïst met een waas voor zijn ogen.