Julia Leigh gaat op zoek naar de laatste buidelwolf

Sinds de laatste Tasmaanse buidelwolf in 1936 in gevangenschap overleed en de soort uitgestorven werd verklaard, berichten wandelaars of jagers met een zekere regelmaat dat er toch weer een exemplaar is gesignaleerd. Het schuwe dier, dat het postuur heeft van een grote hond maar gestreept is als een tijger, zou nog steeds leven in de afgelegen bergstreken van Noord-Tasmanië. Niemand heeft echter ooit het bewijs kunnen leveren, en het dier heeft zo langzamerhand een haast mythische status gekregen in Australië.

De Australische schrijfster Julia Leigh (1970) heeft van de queeste naar deze buidelwolf het onderwerp van haar eerste roman gemaakt, The Hunter. Haar hoofdpersoon, M, is geen dierenbeschermer maar een jager die in opdracht van een grote producent van biologische wapens genetisch materiaal `oogst'. Het is zijn opdracht om de laatste buidelwolf die is waargenomen, een vrouwtje, te vangen en te doden. M, een kille, berekenende man zonder verleden, vrienden, familie, of emoties, wordt niet gehinderd door enige vorm van geweten: hij is een vakman die levert wat het bedrijf vraagt.

Dit keer gaat de reis niet zoals gepland. Zijn uitvalsbasis, een huis aan de voet van een bergketen, blijkt bij aankomst totaal verslonsd. Twee kleine kinderen drijven het huishouden, terwijl hun moeder ligt te slapen onder invloed van kalmeringsmiddelen. Haar man, een parkopzichter, is niet teruggekeerd van een eerdere tocht door de bergen. M besluit door te zetten, en trekt de wildernis in. Daar smeert hij zich in met wallaby-uitwerpselen om zijn mensengeur te maskeren, speurt de grond af, plaatst vallen en doodt kleine dieren, soms bij wijze van oefening, soms om te eten, soms zomaar. Aan het bestaan van de buidelwolf twijfelt hij geen moment. Toch moet hij steeds onverrichter zake terugkeren naar het huis, waar hij zich steeds meer aan het ontwrichte gezin gaat hechten. Die ene menselijke impuls wordt door omstandigheden hardhandig de kop ingedrukt.

Leigh schreef een fascinerend verslag van M 's speurtocht, de manier waarop hij zijn dierlijke instincten probeert te cultiveren en zich in zijn prooi verplaatst. Het contrast tussen M's amorele, monomane perspectief, de schitterende, ongerepte natuur waarin hij zich beweegt, en het drama dat zich ondertussen afspeelt in het hippie-gezinnetje maken The Hunter tot een uitermate spannend debuut.

Julia Leigh: The Hunter. Faber, 170 blz. ƒ21,95

Buitenlandse literatuur