Van Melle zoekt afzet buiten West-Europa

Snoepfabrikant Van Melle wil groeien. Een echte beursnotering en diverse overnames hebben de weg daarvoor geëffend. Een nieuwe topman zal een aantal ontwikkelingslanden meer moeten laten snoepen.

De gemiddelde West-Europeaan eet per jaar zo'n zes kilo snoep, hetzelfde gewicht aan chocolade en nog eens tien kilo chips en koekjes. Dat is al jaren zo. Reden voor Van Melle, fabrikant van onder andere Mentos en Fruittella, om de groei wat verder van huis te zoeken. Een Indonesiër, bijvoorbeeld, zit nog maar op een kilo snoep per jaar, een Chinees eet een pond, en een Indiër maar twee ons.

,,Daar liggen onze groeimogelijkheden'', zegt bestuursvoorzitter Izaak van Melle. ,,Ik denk niet dat het in die streken ooit zo veel worden als hier in Nederland, maar met de toenemende welvaart zal er toch steeds meer snoep worden gegeten.''

Vanmorgen presenteerde Van Melle, in Breda gevestigd aan een straat met de toepasselijke naam `Zoete Inval', de halfjaarcijfers. Het was de laatste keer voor Van Melle, die binnenkort vervroegd uittreedt. ,,Ik zit inmiddels vijfentwintig jaar op deze positie'', aldus Van Melle. ,,Ik vind dat het tijd wordt dat een ander voor een frisse wind gaat zorgen.''

Op de valreep heeft de vertrekkende topman nog voor een roerig jaar gezorgd. Van Melle nam dropfabrikant Klene over, evenals het merk Wybert, en het deed ook in de Verenigde Staten en Hongarije acquisities.

Als klap op de vuurpijl werd het aandeel Van Melle in april van de parallelmarkt van de AEX afgehaald en kreeg het een reguliere notering aan de beurs.

,,We vonden dat dit zo langzamerhand meer bij ons paste. Begin jaren tachtig hadden we nog maar een marktwaarde van ongeveer tien miljoen gulden, maar inmiddels is het al een miljard'', zegt de scheidende bestuursvoorzitter. ,,De werkelijke reden is dat we op deze manier een serieuzere gesprekspartner worden voor met name Amerikaanse beleggers. Als we dan een keer kapitaal nodig hebben, bijvoorbeeld voor een overname, weten we wie we daar voor kunnen benaderen.'' Op het moment heeft Van Melle overigens geen kandidaten op het oog, voegt hij er snel aan toe.

Een gevolg van de reguliere notering is wel dat de snoepfabrikant meer in de publiciteit komt. Zo ontving men in Breda onlangs een brief van Greenpeace. De actiegroep wil van alle voedselproducenten in Nederland de verzekering dat ze geen genetisch gemodificeerde grondstoffen in hun producten verwerken. Greenpeace gaat een lijst opstellen van de bedrijven die de brief niet ondertekenen.

Wat de voornaamste bestanddelen van de producten van Van Melle betreft, suiker en glucose, kan de topman de verklaring met een gerust hart tekenen. ,,Ik kan garanderen dat er geen genetisch gemodificeerde basisgrondstoffen in onze producten zitten. Van de hulpstoffen die wij gebruiken kan ik dat niet, hoewel ik in principe geen voorstander ben van het gebruik van genetisch gemodificeerde producten. Helaas is het zo dat wij afhankelijk zijn van allerlei geur-, smaak- en kleurstoffen, waarvan sommige overigens al jaren met behulp van gentechnologie worden gemaakt.''

Echt bang voor eventuele negatieve publiciteit is Van Melle niet. ,,Ik ga ervan uit dat Greenpeace het verschil tussen grond- en hulpstoffen op waarde weet te schatten'', zegt hij.

Na het vertrek van Izaak van Melle, in juli van het komende jaar, neemt bestuurder Wouter Dorhout Mees het roer over van de telg uit de zoetwarenfamilie. Zoals de meeste de managers van het snoepconcern heeft hij ruime ervaring in marketing en distributie, de pijlers onder het bedrijf. Ongeveer 15 procent van de omzet gaat jaarlijks op aan reclame en promotie. Het meeste daarvan wordt gebruikt voor het versterken van al bestaande merken. Een nieuw doosje, een iets sterkere smaak, een andere vorm van het snoepje, dat zijn zo ongeveer wel de innovaties bij Van Melle.

Een goed merk is goud waard en moet worden gekoesterd, zegt Izaak van Melle. ,,Een merk opbouwen kost ongelofelijk veel geld. Een snoepje maken kunnen er meer, maar het merk tussen de oren van de klanten krijgen en de juiste verkoopkanalen aanboren – dáárin zit de truc.''

    • Douwe Douwes