Geslaagde test Zülle in bergen

Na een bizarre rit heeft de Zwitser Alex Zülle gisteren zijn leiderspositie in de Ronde van Spanje verstevigd. De Italiaan Fabio Roscioli leek na een vroege ontsnapping op de zege af te stevenen, maar de eerste serieuze beklimming in de Vuelta werd hem fataal. Vlak voor de finish stortte hij in en de uit een achtervolgende groep ontsnapte Spanjaard Eladio Jiménez kwam als winnaar in Xorret de Catí aan.

Voor de start van de vijfde etappe deed zich een incident voor waarbij Mario Cipollini de hoofdrol speelde. Toen de Spaanse sprinter Francisco Cerezo zijn excuses wilde aanbieden aan zijn Italiaanse collega omdat hij die een dag eerder in de sprint had gehinderd en voor `hijo de puta' (hoerenzoon) zou hebben uitgemaakt, deelde de Italiaanse sprinter een stomp uit aan zijn collega.

Cipollini werd door de jury direct uit de Vuelta gezet. Zijn werkgever Saeco schorste hem voor onbepaalde tijd. Cerezo, die huilend en bebloed het strijdtoneel verliet, ging met drie hechtingen boven z'n linkeroog van start. Later op de dag bood `Cipo' zijn excuses aan.

Na enkele snikhete dagen kreeg het peloton gisteren verkoeling in de vorm van enkele plensbuien. Al vrij snel na de start in Albacete ontsnapte Roscioli uit het peloton. De 35-jarige renner die voor de Spaanse Jazztell-ploeg rijdt, soleerde met een indrukwekkende cadans richting Xorret de Catí. Het slechte weer waarin zijn achtervolgers terechtkwamen, voorafgegaan door een zand- en stofstorm, bleef hem grotendeels bespaard. In het peloton gingen veel renners op het spekgladde wegdek onderuit en uiteindelijk ontkwam Roscioli daar ook niet aan. Na een schuiver kon hij zijn weg ongedeerd vervolgen.

Aan de strijdlust van Roscioli kwam op de bijna 1.000 meter hoge Alto de Catí een einde. In de beklimming op enkele kilometers van de aankomst kreeg hij zijn pedalen met moeite rond. Op het smalle wegdek zwalkte hij door een haag van toeschouwers als een dronkelap van links naar rechts. Met een voorsprong van ruim zes minuten was hij begonnen aan de drie kilometer lange klim – op het steilste deel achttien procent – maar zijn voorsprong slonk zienderogen.

Nog voor de top van de Catí werd Roscioli ingehaald door Banesto-renner Eladio Jiménez, die uit een groepje achtervolgers (Zülle, Heras, Gotti en Rumsas) was ontsnapt. Jan Ullrich, vorig jaar winnaar van de Vuelta, moest in de eerste klim klassementsleider Zülle laten gaan. De Zwitser eindigde als derde, samen met Heras op negen seconden achter Jiménez, die aan de Costa Blanca zijn eerste belangrijke overwinning als prof behaalde. Zijn voorsprong in het algemeen klassement op nummer twee Abraham Olano bedroeg vandaag voorafgaand aan de etappe van Benidorm naar Valencia 1.09 minuut. Ullrich bezet de zesde plaats, op 1.34.