Vrees voor BSE in Britse ziekenhuizen

De Britse regering gaat veiligheidsregels in ziekenhuizen verscherpen om het besmettingsgevaar van de menselijke variant van de gekke-koeienziekte (BSE) te beperken.

Instrumenten die worden gebruikt voor hersenoperaties, het weghalen van een blindedarm of amandelen mogen voortaan maar één keer worden gebruikt en moeten daarna worden vernietigd, omdat bestaande sterilisatietechnieken tekort schieten. Dat staat in een ontwerp-richtlijn van het Britse ministerie van Volksgezondheid.

De zogeheten once only-maatregelen zijn eerder afgewezen omdat ze te duur zouden zijn. Ze moeten voorkomen dat de nieuwe variant van de dodelijke hersenziekte van Creutzfeldt-Jakob (nvCJD) wordt verspreid door dragers die zelf geen symptomen vertonen.

Een deze week gepubliceerde studie wijst eveneens op het besmettingsgevaar via medische instrumenten of de boor van de tandarts. De studie toont aan dat de ziekte gemakkelijker van de ene diersoort naar de andere kan springen dan aanvankelijk werd gedacht. Mensen zouden de ziekte in theorie ook kunnen oplopen door het eten van kippen, varkens of schapen. Die dieren kunnen volgens de studie ook BSE ontwikkelen zonder zelf ziekteverschijnselen te vertonen.

Volgens professor Peter Smith, de hoogste BSE-adviseur van de Britse regering, zijn de huidige regels die moeten voorkomen dat besmet vlees in de menselijke voedselketen komt scherp genoeg. Maar hij gaf toe dat sinds het begin van de epidemie in de jaren tachtig ,,zeer veel besmette koeien in de voedselketen zijn terechtgekomen na geslacht te zijn voordat ze symptomen vertoonden''. Er ,,is dus een infectie waar we niets van weten'', aldus Smith.

BSE en nvCJD worden veroorzaakt door kwaadaardige eiwitten, zogeheten prionen. Ze kunnen alleen door hoge verhitting worden vernietigd. In het Verenigd Koninkrijk zijn tot nu toe 65 definitieve gevallen van nvCJD bekend. Door de lange incubatietijd van de ziekte is onduidelijk hoeveel mensen de ziekte werkelijk zullen krijgen. Een recent worst case-scenario spreekt van maximaal 136.000. Andere geleerden geloven dat het aantal tot enkele honderden beperkt zal blijven.