Trieste aftocht tennistalent Wessels

Een triestere aftocht dan Peter Wessels gisteravond op de US Open onderging, is nauwelijks denkbaar. Met een 4-3 voorsprong in de vijfde set tegen de talentvolle Zwitser Roger Federer ging de 22-jarige Nederlander door zijn rechterenkel. Wessels werd zwaar aangeslagen in een rolstoel van baan zeven afgereden. Een half uur eerder had de nog zeer fit ogende Wessels nog op matchpoint gestaan.

Eindelijk, na een periode van maanden waarin Wessels kwakkel de met zijn gezondheid, ging het weer goed met de tennisser. Hij was weer uitgerust en zag er gezond uit. Zijn voorlopige hoogtepunt in zijn carrière bereikte hij vorige maand toen hij het grastoernooi van Newport won. Bovendien verzekerde hij zich van deelname aan de US Open en haalde hij genoeg punten om terug te keren in de top-100.

Het Nederlandse talent Wessels werd in de eerste ronde van New York gekoppeld aan het internationale talent Federer. De Zwitser werd door de tennisassociatie ATP in de aanloop van het toernooi samen met onder anderen de Braziliaan Gustavo Kuerten, de Australiër Lleyton Hewitt, de Duitser Tommy Haas en de Rus Marat Safin gelanceerd als een van de mogelijke troonopvolgers van Sampras en Agassi. Wessels naam kwam in dat rijtje niet voor.

Maar het was gisteren aan het begin van de avond in New York niet de nummer veertig van de wereld Federer die het sterkst aan partij begon, maar nummer 89 Wessels. De Nederlander speelde kalm en koel. De Zwitser kreeg nauwelijks greep op zijn sterke service en begon onnodige fouten te maken. Onder het toeziend oog van zijn coach Nick Carr nam Wessels knap een 2-0 voorsprong in sets: 6-4 en 6-4.

De Amerikanen, die ervan houden om de underdog te steunen, sloten de lange Nederlander in hun armen. Zijn harde services en volleys werden steevast begeleid met kreten als nice shot, beautiful of keep going Wessels. In de derde set knokte Federer zich sterk terug in de wedstrijd. Hij brak de service van Wessels en won de reeks met 6-3. In de vierde set kreeg Wessels op de stand 1-0 drie kansen om de service van Federer te breken. De Zwitser sloeg op 30-40 de bal uit, maar de lijnrechter gaf de bal in. Woest was Wessels die zijn tegenstander ,,een geluksvogel'' noemde. Federer won alsnog de game.

Een kwartier later kreeg Wessels op de stand 5-4 in zijn voordeel zelfs een matchpoint. De Zwitser bleef echter koel en sloeg op het juiste moment onhoudbare services. Een vijfde set zou uiteindelijk de beslissing moeten brengen in het duel tussen de twee talenten.

De strijd ging tot 4-3 gelijk op. Federer was de eerste die daarna enigszins in de problemen kwam met zijn service. Wessels nam iets meer risico en zette de Zwitser onder druk. Op de stand 40-40 probeerde Wessels een breakpoint forceren. Hij maakte daarbij een fatale beweging. In de rally liep de Nederlander om zijn backhand heen om vol te kunnen slaan. De bal ging over het net, maar Wessels ging kermend naar de grond. Hij bleek vol door zijn rechterenkel te zijn gegaan. Minutenlang lag hij hoofdschuddend op de grond. De arts die in allerijl kwam toegesneld, maakte duidelijk de Nederlander niet meer verder kon.

Hangend aan de schouder van hoofdscheidsrechter Allan Mills strompelde Wessels na de partij, die twee uur en vijftien minuten had geduurd, naar de kant van de baan. ,,Opgave Wessels'', zei de scheidsrechter op de stoel. ,,Game, set and match Federer.''

Onder applaus van de toeschouwers reed Wessels in een rolstoel de baan af. Vlak voor het Arthur Ashe-stadion snelde de in de Verenigde Staten wonende Nederlandse tennisster Brenda Schultz-McCarthy op de geblesseerde speler af. Schultz-McCarthy moest twee jaar geleden met een zware rugblessure het circuit verlaten en neemt in oktober een besluit over haar toekomst. ,,Succes hè'', was het enige dat Schultz gisteren kon zeggen tegen de geblesseerde speler. Wessels knikte slechts.

Het ongeluk lijkt Wessels zo langzamerhand te achtervolgen. Tot aan zijn achttiende jaar verliep zijn carrière nog crescendo. De lange tennisser werd van jongs af aan als een van Nederlands talentvolste spelers gezien. Op zijn elfde jaar tekende hij al zijn eerste kledingcontractje bij de firma Lotto. Hij bereikte in de jeugdtoernooien van Wimbledon en de US Open de halve finales. Op zijn achttiende was hij jeugdkampioen van Europa. Maar de echte doorbraak bleef de afgelopen jaren met name door zijn zwakke fysieke gestel uit.

Wessels was nu eindelijk topfit aan een grand slam begonnen, maar het evenement eindigde gisteren voor hem in een ziekenhuis in New York. Zijn enkel werd gespalkt. Vandaag moet een MRI-scan meer duidelijkheid geven over de aard van de nieuwe blessure van Wessels. Federer speelt morgen tegen de Canadees Nestor.

    • Koen Greven