Gevaar besmetting met BSE is groter

Het besmettingsgevaar van de gekkekoeienziekte BSE voor mensen is mogelijk veel groter dan tot nu toe wordt gedacht. Dat zegt een groep Britse medische onderzoekers.

Behalve koeien kunnen ook kippen, varkens en schapen de ziekte dragen en in theorie op mensen overdragen terwijl ze zelf geen symptomen vertonen, aldus de zogenoemde Prion Unit van de Medical Research Council die is verbonden aan het St. Mary's-ziekenhuis in West-Londen. Dat zou ook gelden voor mensen, bijvoorbeeld via de instrumenten van de tandarts. Volgens professor John Collinge, leider van het gisteren gepubliceerde onderzoek, heeft het ,,vergaande gevolgen voor de openbare gezondheid''. De Britse overheid moet opnieuw besluiten of de bestaande regels tegen het besmettingsgevaar van de gekkekoeienziekte wel streng genoeg zijn.

Tot nu toe werd aangenomen dat BSE-achtige ziektes, die bij veel diersoorten van nature voorkomen, niet van de ene soort naar de andere konden `oversteken'. De onderzoekers toonden echter aan dat ze een variant van de ziekte, die bij hamsters voorkomt, gemakkelijk konden overbrengen op muizen. De muizen vertoonden zelf geen tekenen van de ziekte, maar bleken wel uiterst besmettelijk voor andere muizen en hamsters.

De experimenten, beschreven in het tijdschrift Proceedings van de Britse National Academy of Sciences, betekenen dat hetzelfde mogelijk bij andere dieren en bij mensen kan gebeuren, aldus Collinge. Pluimvee, varkens en schapen zouden een besmettingsbron kunnen zijn als ze zijn gevoerd met krachtvoer waarin besmette runderen zijn verwerkt. Dat was de hoofdoorzaak van de Britse BSE-epidemie bij runderen die in de jaren tachtig begon. Het onderzoek betekent volgens Collinge nog steeds dat ,,ogenschijnlijk gezond vee de ziekte kan dragen, ook al vertoont het er geen tekenen van''.

Op dit moment mogen koeien ouder dan 30 maanden niet in de menselijke voedselketen terechtkomen. Ruggengraten en hersenen, potentiële besmettingsbronnen, mogen niet worden verwerkt. Maar ook bij runderen jonger dan 30 maanden is BSE geconstateerd en mogelijk zijn `sub-klinisch' zieke dieren verwerkt. Het Verenigd Koninkrijk test routinematig koeien die bestemd zijn voor menselijke consumptie.

BSE wordt veroorzaakt door prionen, eiwitten die een dodelijke sponsvorming in de hersenen van koeien veroorzaken. De menselijke vorm van BSE, een nieuwe variant van de hersenziekte van Creutzfeldt-Jakob (CJD), werd voor het eerst in 1996 aangetroffen. Die zou eveneens worden veroorzaakt door het eten van besmette rundvleesproducten. Tot nu toe zijn 65 bevestigde gevallen van de variant bekend, maar dat is mogelijk het topje van de ijsberg.