ZWARE TIJDEN VOOR VERSTAPPEN-FAN

Hoopvol maakte Jos Verstappen in maart zijn rentree in de Formule I. Het gaat inmiddels zo slecht bij Arrows, dat de Nederlandse coureur snakt naar het einde van het seizoen. ,,Het enige positieve is dat ik de race heb uitgereden.''

,,Elektronische problemen voor Jos Verstappen.'' Niemand kijkt nog op van de mededeling van de speaker op een zonnige zaterdagochtend tijdens de vrije training, één dag voor de Grote Prijs van België op het circuit van Spa-Francorchamps. Aan het einde van de trainingssessie in de Ardennen bezet Verstappen de tweeëntwintigste plaats. De laatste plaats.

Hoewel de Nederlander één uitschieter kende - in juni werd hij vijfde in Canada en scoorde hij twee WK-punten draait zijn zesde seizoen in de Formule I uit op een fiasco. Aan zijn Arrows A21 is voor Verstappen en zijn Spaanse teamgenoot Pedro de la Rosa nauwelijks eer te behalen. Soms bereiken de oranje-zwarte bolides van teameigenaar Tom Walkinshaw de hoogste snelheid van het hele veld, maar met die op zich knappe prestatie zijn geen prijzen te verdienen.

Zaterdagmiddag tegen één uur, vlak voor de kwalificatietraining, rent Verstappen nog even naar de mobiele toiletwagen. Als hij achter stuur van zijn auto zit, gaat het hem niet veel beter af dan in de ochtenduren. Negentien collega's zijn sneller. Inclusief zijn teamgenoot, maar die is net zo ontevreden met z'n zestiende plek als Verstappen met z'n twintigste tijd. Enkele uren later geeft de Nederlander een toelichting op zijn slechte kwalificatietijd. Het team zit aan zijn limiet, stelt hij vast.

Arrows is op dit moment niet in staat een betere wagen in elkaar te zetten. Het Britse team stond in zijn ontwikkeling stil terwijl andere team progressie maakten, luidt zijn oordeel. Moedeloos wordt hij er van. Zelfs Nick Heidfeld en Jean Alesi van het chronisch pechvolle team van de Franse oud-wereldkampioen Alain Prost hebben hem in de kwalificatietraining afgetroefd. Alleen de Minardi's van Gastón Mazzacane en Marc Gené kon hij achter zich houden, net als twee weken geleden in Hongarije. Het is al de derde keer dit jaar dat hij in een race vanaf de twintigste plaats moet vertrekken.

Zondagmiddag, een uur voor de start, gaan vijf Limburgers op weg naar hun plaatsen op de tribune. Slechts één van hen laat zien dat hij een fan van Verstappen is: Ward Kuipers heeft een oranje pet op z'n hoofd met in zwarte hoofdletters de voornaam van de coureur. De kleuren zijn wat verbleekt en dat is symbolisch voor de liefde die Kuipers voor Verstappen koestert. ,,Ik volg hem al sinds hij bij Benetton reed (1994, red.), maar ik moet zeggen dat het aan het bekoelen is'', zegt de 27-jarige Maastrichtenaar, die voor het eerst een race in Spa-Francorchamps bezoekt. ,,Ik las en kocht alles wat er over hem geschreven werd, maar de racebladen koop ik nu bijvoorbeeld niet meer.''

Lid van de Verstappen-fanclub is Kuipers ook niet meer. Hij trekt het lidmaatschapsbewijs uit zijn portemonnee, nummer 9.629. Zijn twee jaar oudere broer Ivo, ook van de partij, is iets loyaler. Hij is nog steeds lid van de fanclub en ook hij draagt het lidmaatschapsbewijs bij zich, nummer 14.702. Het valt niet mee om een fan van Verstappen te zijn, maakt Jeroen Brenninkmeijer (28) duidelijk. ,,Je wordt flink op de proef gesteld. Maar er is maar één Nederlandse coureur, dus blijf je fan.''

Van blinde heldenverering is bij het vijftal geen sprake, ze beschouwen Verstappen ook niet als The Boss, zoals zijn bijnaam luidt. Brenninkmeijer stoort zich aan één ding. ,,Hij geeft nooit zichzelf de schuld als het fout gaat. Het ligt altijd aan de banden, aan het team, aan het circuit'', zegt de Limburger over zijn leeftijdgenoot. ,,En met z'n ego kun je de Arena vullen.''

Wie Verstappen van nabij kent, weet beter. Inderdaad zal hij niet snel de hand in eigen boezem steken, maar van een groot ego is geen sprake. ,,Jos is een hele normale vent'', zegt Jurgen Gommeren, hoofdredacteur van de Nederlandse editie van het maandblad F1 Racing. ,,Hij houdt niet van poespas en hij staat open voor iedereen.'' In het verleden is Verstappen in de pers ,,veel afgefakkeld'', zoals Gommeren het noemt. Daar deed hij zelf ook aan mee. Ook de kritiek die hij op Verstappens manager Huub Rothengatter had, nam Gommeren terug. ,,Ik had niet gedacht dat Jos in de Formule I terug zou komen en ze hebben het toch voor elkaar gekregen. Dat verdient respect.''

En ook al zijn de resultaten van de Nederlandse coureur dit seizoen ronduit teleurstellend hij reed tot nu toe slechts vijf van de dertien races uit Gommeren onderstreept dat Verstappen vaak ,,heel opvallend'' in de races aanwezig is geweest. ,,Hij durft aan te vallen en mikt er niet alleen op om de race uit te rijden. Voor de kijker maakt hij het wel leuk.''

Voor het eerst sinds 1994 maakte Verstappen vorig jaar geen deel uit van het Formule I-circus. Aan het begin van dat jaar was hij testrijder bij Honda, dat na de dood van ontwerper Harvey Postlethwaite de rentree in de Formule I in de ijskast zette. Verstappen stond toen weer op straat. Even was Gommeren bang dat het vertrek van de Nederlander uit de Formule I ten koste zou gaan van de oplage van zijn blad.

Tot zijn verbazing steeg de oplage verder, over 1999 met dertig procent. Met de terugkeer van Verstappen zette de groei van F1 Racing door in de eerste zes maanden opnieuw met dertig procent. Het zegt iets over de populariteit van Verstappen en over die van de Formule I. ,,Met Jos erbij heb je als blad toch wat extra's'', zegt Gommeren, ,,en persoonlijk vind ik het ook leuker als er een Nederlander bij zit.''

Volgend jaar rijdt Verstappen weer Formule I. Zelf weet hij het 99 procent zeker, manager Rothengatter is ervan overtuigd. Hij wil het liefst bij Arrows blijven, in de hoop dat de nieuwe motor waarover het team voor volgend seizoen de beschikking krijgt, beter presteert dan de Supertec die nu de krachtbron vormt. Als Verstappen zijn tweejarige contract bij de Schotse teambaas Tom Walkinshaw mag uitdienen, zou Verstappen voor het eerst in zijn Formule I-carrière twee opeenvolgende seizoenen voor hetzelfde team rijden.

Hij is momenteel met één ander team in gesprek. Volgens de geruchten gaat het om Sauber, waar Mika Salo vertrekt. Verstappen noemt geen namen. Hij wijst er slechts op dat hij met een ander team praat om Walkinshaw onder druk te zetten. Binnen drie weken verwacht Verstappen te weten wie volgend jaar zijn werkgever in de Formule I is. Geruchten dat hij testrijder bij McLaren of Ferrari zou kunnen worden, doet hij af als ,,de grootste flauwekul''.

,,Ik maak me er niet druk om'', zegt manager Rothengatter, die zich als gevolg van een val met zijn racefiets soms ongemakkelijk in het rennerskwartier voortbeweegt, over de ongewisse toekomst van Verstappen. ,,En als hij niet meer bij Arrows rijdt, rijdt hij volgend jaar wel ergens anders in de Formule I. Waarom? Omdat hij zo goed is. Het klinkt oneerbiedig, maar Jos is een produkt waar nog steeds vraag naar is. En qua rijden is hij aan z'n beste seizoen in de Formule I bezig, maar door allerlei oorzaken komt het er niet uit.''

In enkele gevallen is dat de coureur aan te rekenen, meent Rothengatter, merendeels is het een gevolg van falende techniek. ,,Hele knullige dingen die hem in de steek hebben gelaten''. In Spa-Francorchamps, in zijn zeventigste Formule I-race, gaat Verstappen als vijftiende en op twee na laatste over de finish. Onder meer na in de Bus Stop-chicane bovenop de Italiaan Giancarlo Fisichella te zijn geknald, toen die door elektronicaproblemen plotseling veel snelheid verloor.

Een uur na de race staat Verstappen voor het laatst de pers te woord. ,,Het enige positieve is dat ik hem heb uitgereden. De auto was gewoon niet goed. Ik hoop dat we in de volgende races wat competitiever zijn, want dit is niet leuk meer. We hadden nu zelfs moeite met de Minardi's.''

De la Rosa verging het gisteren nog slechter. Hij voltooide de Grote Prijs van België als zestiende, achter Verstappen. Beiden stonden vier keer in de pits, meer dan wie ook. De teambaas reageert cynisch. ,,Tijdens de pitstops hebben we zowat alles met de auto's gedaan. We hebben ze alleen niet gewassen.''

Verstappen is blij dat hij weer naar huis kan. ,,Dit was weer een race om snel te vergeten.'' De duizenden Verstappen-fans die vanuit Nederland naar het zuiden waren afgezakt, dachten er ook zo over.