Vuelta wordt strijd tussen Ullrich en Spaanse renners

Morgen start in Malaga de Vuelta. In de Spaanse wielerronde geldt titelverdediger Jan Ullrich ook dit jaar als favoriet.

De 55ste Ronde van Spanje, die morgenmiddag in Malaga van start gaat met een 12,8 kilometer lange proloog, is José Maria Jimenez op het lijf geschreven. De Spanjaard uit de Banesto-ploeg is gebrand op de eindzege in de Vuelta, waar hij twee jaar geleden als derde eindigde achter zijn landgenoten Olano en Escartin en waarin hij vorig jaar onder meer de steilste berg op de wielerkalender, de Angliru, als eerste bedwong.

`Het monster', dat niet ver van de top een stijgingsperscentage heeft van 23,5, maakt voor de tweede achtereenvolgende keer deel uit van de drie weken durende etappekoers. Tot genoegen van Jiménez is er ook weer een aankomst in Xorret de Cati, een van de zeven aankomsten bergop in de Vuelta. Twee jaar geleden behaalde Jiménez in die plaats nabij Benidorm zijn eerste van in totaal vier etappezeges en legde hij de basis voor zijn derde plaats in het eindklassement. Op het erepodium in Madrid was hij als beste klimmer gehuld in de bergtrui, net als in de twee voorgaande edities van de Vuelta. Dit jaar wil Jiménez voor eigen publiek zijn wanprestatie in de Tour (23ste) doen vergeten.

Spanje beschikt over talrijke troeven, zoals de nummer twee van vorig jaar Igor Gonzalez Galdeano en de nummer drie Roberto Heras, die als vijfde eindigde in de Ronde van Frankrijk, waarin de Spanjaarden zo'n vooraanstaande rol speelden. Met drie landgenoten maakte Heras deel uit van de top-tien in de Tour. Olano, Vuelta-winnaar in '98, hoopt de komende weken zijn in de Tour geschonden blazoen op te poetsen, maar hij is bang dat hij te veel bergen op zijn weg zal vinden om in die missie te kunnen slagen. In Frankrijk was de gedoodverfde opvolger van Indurain onzichtbaar, net als Banesto-renner Alex Zülle. De Zwitser in Spaanse dienst smacht naar zijn eerste grote succes van 2000.

De Spaanse wereldkampioen Oscar Freire fleurt de Vuelta op met zijn regenboogtrui, maar hij geldt niet als een kanshebber voor de eindzege. Als specialist in eendagskoersen heeft hij hoge verwachtingen van de wegrit op de Olympische Spelen in Sydney, kort na de Vuelta. De Colombiaan Santiago Botero, de beste klimmer in de Tour, en de Fransman Richard Virenque zijn twee van de voornaamste niet-Spanjaarden die in de Vuelta aanspraak maken op een podiumplaats.

De favoriet is de winnaar van vorig jaar, Jan Ullrich. In tegenstelling tot veel andere toppers gaat de Duitser er niet van uit dat de Vuelta ten koste gaat van een goede vorm op de Zomerspelen. Anderhalve week na de Ronde van Spanje, die zondag 17 september in Madrid eindigt met een 38 kilometer lange tijdrit, staat in Sydney de wegrit op het programma, tussen de slotetappe in Spanje en de olympische tijdrit zit een tijdspanne van twee weken.

Wereldkampioen tijdrijden Ullrich meent voldoende tijd te hebben om op die discipline zo fit aan de start te verschijnen dat hij een kans op de titel maakt. Een belangrijke secondant van de Telekom-kopman in Spanje is zijn landgenoot Andreas Klöden, de winnaar van Parijs-Nice en de Ronde van het Baskenland, die ook in de Vuelta mikt op een hoge eindklassering. Van de top-drie uit de Tour is Ullrich de enige deelnemer. Nummer drie, de Baskische revelatie Joseba Beloki, meldde zich af met een gebroken rib. Tourwinnaar Lance Armstrong zet alles op een gouden olympische medaille in de tijdrit. Zijn hele US Postal-ploeg laat vanwege de olympische ambities verstek gaan in Spanje.

Behalve US Postal ontbreken in de Vuelta ploegen als Rabobank (Boogerd, Dekker), Cofidis, Vini Caldirola (Casagrande), Mercatone Uno (Pantani) en Lotto. Dat zal vooral de zeven Spaanse ploegen een zorg zijn. In aantal worden zij overtroffen door Italië, dat met acht ploegen is vertegenwoordigd. Twee Franse ploegen, Team Deutsche Telekom, het Portugese La Pecol en het Nederlandse Farm Frites completeren het twintig ploegen sterke gezelschap in de Vuelta, die met een lengte van bijna 3.000 kilometer 670 kilometer korter is dan vorig jaar. Voor Farm Frites, dat op het punt staat op te gaan in de nieuwe ploeg van de Belg Patrick Lefevere, Domo, is het waarschijnlijk de laatste etappekoers in zijn korte bestaan.