Brits leger patrouilleert in Belfast

Het Britse leger patrouilleert sinds gisteren voor het eerst sinds lange tijd weer door de straten van Belfast. De Noord-Ierse politie heeft het leger te hulp geroepen na toenemende gewelddadigheden tussen rivaliserende protestantse terreurgroepen.

De patrouilles van het Britse leger, die door veel katholieken in Noord-Ierland als een provocatie werden gezien, waren geleidelijk verdwenen na het Goede Vrijdag-akkoord van twee jaar geleden.

Dit weekeinde was het al zeer onrustig in de Noord-Ierse hoofdstad, maar het geweld bereikte gisteren een hoogtepunt toen twee mannen werden neergeschoten, die vermoedelijk nauwe banden hadden met de Ulster Defence Association (UDA). De mannen hadden juist een wedkantoor in de wijk Shankhill verlaten.

Volgens de autoriteiten vormen politieke meningsverschillen tussen de zogeheten loyalistische terreurgroepen, die allemaal voorstander zijn van Britse aanwezigheid in Noord-Ierland, nauwelijks een reden voor de ongeregeldheden. Belangrijker is dat de groepen vechten om territorium. Zowel de Ulster Defence Association als de Ulster Volunteer Force (UVF) verdient volgens deskundigen geld met het afpersen van winkeliers en de drugshandel.

Het toenemen van de ongeregeldheden houdt mogelijk verband met de vrijlating, enkele maanden geleden, van de voormalige leider van de aan de UDA gelieerde UFF (Ulster Freedom Fighters), Johnny `Mad Dog' Adair. Dat gebeurde in het kader van het vredesakkoord. Adair leidde zaterdag een protestdemonstratie van enkele honderden UDA-aanhangers over Shankhill Road. Een deel van die groep heeft geprobeerd een UVF-kroeg te bestormen, wat leidde tot een vuurgevecht waarbij zeven gewonden vielen. In een reactie bestormden UVF-aanhangers een kantoor van de aan de UDA gelieerde Ulster Democratic Party. Ook kantoren van andere loyalistische politieke partijen die banden onderhouden met terreurgroepen waren dit weekeinde het doelwit van aanslagen.

Peter Mandelson, de Britse minister voor Noord-Ierland, zei gisteren dat de gevechten het werk waren van ,,smerige, moorddadige bendes''. Ze hebben volgens hem niets te maken met politiek, maar brengen wel de stabiliteit en het vredesproces in gevaar. Een woordvoerder van Sinn Féin, de politieke vleugel van het verboden Ierse Republikeinse Leger (IRA), riep op tot waakzaamheid. ,,loyalistische vetes worden meestal bijgelegd doordat de rivaliserende organisaties zich gezamenlijk richten op aanslagen tegen katholieken''.

Mandelson vreest dat investeerders huiverig worden als het geweld niet gauw ophoudt. Hij herinnerde eraan dat terroristen zijn vrijgelaten op voorwaarde dat ze zich niet opnieuw zouden inlaten met geweld. Als ze dat toch doen, zullen ze worden gearresteerd om alsnog hun straf uit te zitten.