Woods behaalt historische zege na bloedstollend gevecht

Makkelijk ging het dit keer niet, maar Tiger Woods heeft ook het USPGA Championship gewonnen. De nummer één van de wereld versloeg op de Valhalla Golfclub in Louisville, Kentucky, zijn landgenoot Bob May in een bloedstollende play-off.

Met zijn zege is Woods na Ben Hogan in 1953 de tweede golfer die drie majors in één jaar tijd wint. Het gebrek aan spanning in het US Open en het Brits Open, door Woods met respectievelijk vijftien en acht slagen voorsprong gewonnen, werd op de Valhalla Golfclub ruimschoots gecompenseerd.

De beste golfer van de wereld moest tot het uiterste gaan om Bob May, een golfer van wie veel toeschouwers het toernooi nog nooit hebben gehoord, van zich af te schudden.

Met nog twee holes te spelen had May, winnaar van één toernooi op de Europese Tour, nog altijd een slag voorsprong. Op het moment dat het echt moest, maakte Woods de birdies. Hij nam risico met zijn afslag op hole 17, haalde vol uit met de driver en balde tevreden zijn vuist: ver en midden fairway. Vervolgens sloeg hij zijn bal met de sandwedge van een meter of negentig anderhalve meter van de hole.

Nadat May op de lange par-5 slothole een birdieputt van vijf meter had gemaakt, mocht Woods niet missen van twee meter. De bal verdween links in de hole. Woods schreeuwde het uit. In de play-off over drie holes nam hij meteen een slag voorsprong op hole 16 met een lange birdieputt. Hole 17 ging voor beide spelers in par, op de 18de sloeg Woods zijn vierde bal prachtig uit de bunker op twintig centimeter van de hole. Nog wilde May van geen opgeven weten. Zijn putt van een meter of dertien was precies op lijn, maar ook een paar centimeter te kort. Woods tikte zijn bal opgelucht in de hole voor zijn tweede opeenvolgende USPGA-titel.

,,Dit is een van de mooiste duels die ik in mijn leven heb gespeeld, spannender kan het gewoon niet'', zei een zeer tevreden Woods na afloop. ,,Bob speelde echt geweldig, hij heeft het beste in me naar boven gehaald.''

De 31-jarige May was zowel teleurgesteld als trots. ,,Werkelijk niemand had dit van mij verwacht. Ik heb laten zien dat ik voor niemand bang ben, ook niet voor Tiger Woods. Als ik had gewonnen, was er een droom van mij uitgekomen.''

May moest het doen met een troostprijs van 1,3 miljoen gulden. Voor Woods tellen alleen de majors. De 24-jarige superster heeft er nu vijf gewonnen, waarvan drie op rij. Hij was er zelf ook een beetje verbaasd over. ,,Het gaat allemaal toch een beetje sneller dan ik had gedacht. Soms moet je natuurlijk ook een beetje geluk hebben en dat had ik vandaag toch wel. Ik putte niet goed in het begin van de ronde, maar ik ben geduldig gebleven en heb op het juiste moment toegeslagen.''

Thomas Björn uit Denemarken, die ook al knap tweede werd in het Brits Open, eindigde deze keer op vijf slagen achterstand op de derde plaats. Jose Maria Olazábal deelde de vierde plaats. De Spanjaard putte net als veel andere spelers hoop uit het weerwerk dat Bob May Woods de afgelopen dagen had weten te bieden. ,,Bob heeft gelukkig aangetoond dat Tiger niet onverslaanbaar is. Hij is de beste, natuurlijk, maar we hoeven nog niet te wanhopen.''

Voor wanhoop is vooralsnog geen reden, wel voor bewondering. Woods, nog maar 24 jaar jong, heeft nu vier van de laatste vijf majors gewonnen. Zijn winnende score van -18 is de laagste score ooit in het USPGA Championship. Woods kreeg op de Valhalla Golfclub eindelijk eens serieuze tegenstand in een major, maar uiteindelijk deed hij toch wat hij keer op keer doet: winnen met een recordscore.

    • Gerard Louter