`Misschien is Nederland ook wel duur'

KPN heeft in Duitsland een UMTS-vergunning verworven. Het concern krijgt een gepeperde rekening omdat partner Hutchison op het laatste moment afhaakte.

Diederik Karsten heeft zojuist koffie met gebak gehad. De bestuursvoorzitter van KPN Mobile is in Duitsland om te vieren dat zijn bedrijf een zogeheten UMTS-vergunning, waarmee internet en video op de mobiele telefoon mogelijk wordt, heeft verworven.

KPN betaalt 16,4 miljard mark voor de vergunning. Een deel daarvan (22,5 procent) komt voor rekening van Bellsouth, de partner waarmee KPN Mobile in Duitsland actief is onder de naam E-plus.

Een andere partner, het conglomeraat Hutchison uit Hong Kong, haakte gisteravond af, omdat het de vergunning te duur vond geworden. Daarmee verdwijnt er een belangrijke financier van KPN voor de Duitse UMTS-operatie. Karsten licht de ontwikkelingen tijdens een telefonisch onderhoud vol goede moed toe.

Voelt u zich in steek gelaten?

,,Nee, het is altijd onze intentie geweest om een licentie op te halen - ook zonder Hutchison. Met Hutchison erbij creëerden we extra mogelijkheden. We zouden samen één UMTS-netwerk bouwen en beheren waarop we elkaar zouden gaan beconcurreren.

Maar in de variabelen is een andere mix ontstaan die voor hun reden was om te zeggen: we stoppen ermee. Dat dit kon gebeuren hebben we altijd geweten.

Hutchison vond de prijs van de vergunning te hoog in relatie tot de hoeveelheid frequentie-ruimte die we ermee krijgen. In ons stand-alone plan gingen we uit van 10 Megahertz. Toen Hutchison erbij kwam wilden we 15 Megahertz proberen te kopen. Eerder deze week hebben we dat weer naar beneden bijgesteld omdat de prijzen te hoog opliepen.

Bovendien is aantal toekomstige concurrenten groter dan verwacht. Hutchison rekende op vijf partijen in de Duitse markt. Dat zijn er nu zes geworden (er zijn uiteindelijk zes vergunningen vergeven, red.). Voor nieuwkomers wordt de spoeling dan dunner.

Dit zijn zaken die je pas helemaal aan het einde weet.''

Vindt KPN Mobile de situatie die nu in Duitsland ontstaat wel acceptabel?

,,Wij hebben zes concurrenten altijd als zeer waarschijnlijke uitkomst beschouwd. We gaan nu gewoon terug naar ons oude businessplan. We geloven heilig in de exploitatiemogelijkheden van UMTS, dus - ja - we vinden het acceptabel.

De groeimogelijkheden in Duitsland zijn groter dan in Groot-Brittannië of Nederland. Onze vergunning hier is 20 jaar geldig - vijf jaar langer dan in Groot-Brittannië.

Het Duitse netwerk zal in 2003 operationeel zijn. Dat heeft te maken met de beschikbaarheid van apparatuur. Wat dat betreft hadden de vergunningen ook over twee jaar kunnen worden geveild, maar de overheden hebben dat nu al willen doen.''

Heeft het vertrek van Hutchison gevolgen voor uw samenwerking elders in Europa?

,,Nee. In Groot-Brittannië hebben we duidelijk afspraken gemaakt over een gezamenlijke UMTS-onderneming. Wat betreft Frankrijk ligt dat heel anders. Onze samenwerking daar kent veel meer variabelen - net als in Duitsland. Je kijkt constant naar de businesscase en kijkt of deze nog steeds aantrekkelijk voor jou is.''

Heeft u, naast Hutchison en het Japanse NTT Docomo, al een Franse partner gevonden?

,,We hebben gedurende langere tijd al contacten met verschillende partijen, maar dat is zeker niet in een fase die vergelijkbaar is met de gesprekken tussen KLM en British Airways. Maar er is sprake van een zekere urgentie. Het aantal mogelijke partners in Frankrijk is niet groot.''

U bent er goed vanaf gekomen met de lage veilingopbrengst in Nederland.

,,Het lijkt me te vroeg om daarover iets te zeggen. Je kunt Nederland moeilijk vergelijken met de Britse of Duitse markt. Je weet nu nog niet of de eindopbrengst in Nederland representatief is voor kleinere markten. Dat weet je pas als alle veilingen achter de rug zijn. En dan zou wel eens kunnen blijken dat er in Nederland best wel veel is betaald.''