Ruzie Ford en Firestone over banden

Het terughalen van miljoenen defecte autobanden door de Amerikaanse bandenfabrikant Firestone heeft geleid tot ruzie met afnemers, frustratie en de aankondiging van meer rechtszaken en schadeclaims.

De spanning wordt nog verhoogd door een forse verhoging van het aantal verkeersdoden dat in verband wordt gebracht met de slechte banden.

Firestone, sinds 1988 eigendom van het Japanse bedrijf Bridgestone, maakte vorige week bekend dat er mogelijk wat mis was met enkele bandentypes. Ongeveer driehonderd ongelukken, waarbij 46 doden zijn gevallen, zouden worden onderzocht door het Amerikaanse departement van transport, maar dat aantal werd gisteren verhoogd tot 62. Het betreft in bijna alle gevallen incidenten met de Ford Explorer, de meest verkochte Amerikaanse terreinwagen.

Het bandenbedrijf roept daarom 14 miljoen banden (ATX, ATX II, Wilderness AT) terug, waarvan er waarschijnlijk nog ongeveer 6,5 miljoen in gebruik zijn. Het voorstel was om dat in fasen te doen omdat er niet voldoende vervangende banden voorradig zijn. Staten zoals Texas en Californië, waar het vaak warm is en waar zich tot nu toe de meeste ongelukken hebben voorgedaan, zouden bijvoorbeeld voorrang krijgen. De vervanging zou tot zomer 2001 duren.

De bekendmaking van vorige week heeft geleid tot een run op autodealers van Explorer-eigenaren die meer uitleg willen of die geen maanden willen wachten. Bestuurders van de Fordfabrieken in Detroit zijn zeer ontevreden over de wijze waarop Firestone te werk gaat maar zitten officieel nog steeds op één lijn met Firestone, een bedrijf waar Ford al bijna honderd jaar mee samenwerkt. Consumentengroepen en advocatenbureaus eisen van Firestone uitbreiding van het programma omdat ook andere banden ondeugdelijk zouden zijn. De staat South Carolina die pas in de derde fase aan de beurt is, is naar de rechter gestapt met de eis om eerder aan de beurt te komen. Hoewel er weinig ongelukken in die staat in verband met de Firestonebanden zijn geregistreerd, is het er gemiddeld minstens zo heet als in Texas en Californië.

Consumentengroepen en advocaten willen dat ook andere banden van Firestoneworden teruggehaald. C. Tab Turner, een advocaat die namens gedupeerden enkele rechtszaken tegen Ford en Bridgestone/Firestone heeft aangespannen, zegt dat Ford in Saoedi-Arabië adviseert geen 16-inch Wildernessbanden te gebruiken.

De groep Public Citizen, die ijvert voor openbare veiligheid, denkt dat niet alleen Firestone iets verkeerd gedaan heeft maar ook Ford bij de vervaardiging van de Explorer. Volgens Public Citizen deugt de ophanging en vering van de Explorer niet. Het gevolg is dat de druk op de banden onevenredig groot is. Ford ontkent dat ten stelligste. Over de kosten van de bandenvervanging doen wilde schattingen tot een half miljard dollar de ronde. Kredietwaarderingsbureau Standard & Poor heeft Bridgestone/Firestone strafpunten gegeven wegens de hoge, deels onbekende, kosten voor het terughalen en vervangen. Daarnaast zal een regen van schadeclaims op het bedrijf neerkomen. De precieze oorzaak van de problemen met de banden is nog onbekend. Het loopvlak zou bij de gewraakte banden loslaten.

    • Lucas Ligtenberg