NIEUWE PATHFINDERS GAAN OP ZOEK NAAR VLOEIBAAR MARSWATER

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA gaat twee nieuwe Pathfinders bouwen die in 2003 met een Delta II raket naar Mars worden gestuurd. Na een reis van zeveneneenhalve maand zal de eerste Pathfinder op 2 januari 2004 op de rode planeet neerdalen; de tweede volgt achttien dagen later. Het gaat in beide gevallen om een veel groter type dan de Pathfinder die in 1997 met behulp van het robotwagentje Sojourner Rover veel waardevolle gegevens over Mars verzamelde. Ditmaal zullen de Pathfinders zelf als robot fungeren.

De exacte landingsplaats is nog niet vastgesteld, dat hangt af van gegevens die door de Mars Global Surveyor en de Mars 2001 Orbiter naar aarde worden gezonden. Ruimtevaartanalisten verwachten dat NASA zal kiezen voor de bodem van een voormalig meer. De belangrijkste taak van beide Pathfinders wordt het vinden van vloeibaar water, waarvan wetenschappers vermoeden dat het zich onder het Marsoppervlak bevindt. Recente foto's van de rode planeet duidden erop dat er stromend water op de rode planeet geweest moet zijn. Ook zullen de robots gegevens vergaren over het klimaat op Mars. Deze tweede generatie Marsrovers zullen per Marsdag (24 uur en 37 minuten) 100 meter ver kunnen rijden, een groot verschil met Sojourner, die per minuut maar een centimeter vooruit kwam.

NASA heeft sinds maart van dit jaar twee mogelijke scenario's voor Mars-reizen met onbemande voertuigen bestudeerd. Zo was er aanvankelijk het plan om een sonde uit te rusten met een camera die zeer kleine objecten (met een doorsnee van enkele centimeters) zou kunnen fotograferen, maar de ruimteorganisatie heeft uiteindelijk toch gekozen voor onderzoek aan het Marsoppervlak zelf.

De 150 kilogram wegende Marsrobots zullen met een parachute op Mars neerdalen. Opblaasbare kussens moeten de landing verzachten. Al meteen na de landing zullen de robots panoramische (kleuren)beelden en infraroodopnamen naar aarde sturen. NASA experts verwachten dat de robots, die per stuk 300 miljoen dollar gaan kosten, zeker tot april 2004 gegevens kunnen doorgeven.

Voor het eerst worden de robots volledig door NASA's Jet Propulsion Lab (JPL) in Pasadena (Californië) gebouwd. De samenwerking met Lockheed Martin Space Systems lijkt daarmee beëindigd. Lockheed bouwde verschillende Marsvoertuigen die in hun missie faalden, waaronder de Mars Polar Lander, de ruimtesonde die in december jongsleden een zachte landing op de zuidpool van Mars had moeten maken, en het zusterschip Climate Orbiter. Beide lieten na verloop van tijd niets meer van zich horen.

    • Jan Libbenga