World Online praat met Tiscali over fusie

Internetaanbieder World Online praat met de Italiaanse branchegenoot Tiscali over een fusie. Dat heeft World Online gisteravond bevestigd. Vorige week deden al geruchten de ronde over een mogelijk samengaan van de bedrijven. World Online onderstreept dat het niet alleen met Tiscali praat; het zit ook met andere Europese internet- en telecombedrijven aan de onderhandelingstafel.

De koers van World Online profiteerde vanochtend opnieuw van die gesprekken. Het aandeel steeg met ruim 6 procent tot 13 euro. Vorige week bereikte het fonds nog een dieptepunt op 9,95 euro. World Online ging in maart van dit jaar voor 43 euro per aandeel naar de beurs.

Tiscali werd begin 1998 opgericht door Renato Soru, voorheen een ontwikkelaar van winkelcentra. De stad Cagliari, op het eiland Sardinië, is uitvalsbasis van het bedrijf. Aanvankelijk hield het zich met lokale telefonie en internetaansluitingen bezig. Vorig jaar maart begon Tiscali in geheel Italië als eerste met het aanbieden van `gratis' internet. De beursgang, vorig jaar oktober, was een groot succes. Het sentiment over internetbedrijven was gunstig en Tiscali was een van de eerste aanbieders die naar de beurs ging.

Soru haalde met de beursgang 140 miljoen dollar (322 miljoen gulden) op en voerde met dat geld een agressieve expansiestrategie in Frankrijk, Zwitserland en Spanje. De onderneming heeft nu ongeveer eenderde van de Italiaanse internetmarkt in handen.

De belangstelling van Tiscali voor World Online lijkt vooral financieel te zijn gemotiveerd. Soru zag eerder dit jaar door het verslechterde beursklimaat af van een nieuwe aandelenemissie die de oorlogskas had moeten spekken. Met de Italiaanse veiling van peperdure telecomfrequenties kan Tiscali extra geld goed gebruiken. World Online zit sinds zijn eigen beursgang in maart op een zak met 1,6 miljard euro waarmee het als gevolg van ernstige imagoproblemen weinig kan doen.

Analist Bert Siebrand van SNS-bank denkt dat het goed zou zijn voor World Online om op te gaan in een nieuw bedrijf. ,,Het bedrijf moet zich toch voorzichtig uit het moeras zien op te werken'', zegt Siebrand. World Online brengt het geld in, Tiscali zijn goede reputatie. ,,Het is voor World Online nu moeilijk om allianties te sluiten.'' Bedrijven worden liever niet geassocieerd met de getroubleerde internetaanbieder, aldus Siebrand.

Hij denkt dat World Online en Tiscali elkaar in waarde weinig ontlopen (zo'n 8 miljard euro). De analist sluit daarom niet uit dat er een deal tot stand komt op basis van gelijke eigendomsverhoudingen.

Mochten de onderhandelingen over samengaan slagen, dan is nog allerminst zeker of een bod slaagt. De aandeelhouders van World Online zullen genoegen moeten nemen met, schat Siebrand, een overnamebod rond de 20 euro per aandeel. Dat ligt meer dan de helft onder de introductieprijs.

Een ander probleem is de controle over het nieuwe bedrijf. Soru zal zonder twijfel de sterke man willen zijn, maar topman James Kinsella van World Online ,,laat zich niet zomaar opzij schuiven'', aldus Siebrand. De ambitieuze Kinsella volgde de omstreden oprichtster Nina Brink op die aftrad na de koersval.