Al dromen van de Champions League

Reikhalzend kijkt Heerenveen uit naar de Champions League. Zelfs de loting op 25 augustus in Monaco ervaart de Friese debutant op het miljoenenbal als een groot feest. ,,We gaan dan op visite bij Reintje en we nemen Freek de Jonge mee voor de komische noot'', verkondigde voorzitter Riemer van der Velde op de perspresentatie voor het nieuwe seizoen. In een optimistische bui deelde hij vervolgens mee dat Heerenveen ,,de insteek heeft'' een ronde verder te komen. ,,En daar geloven we in''.

In dat geval zou Heerenveen het aanmerkelijk beter moeten doen dan Willem II, dat zich vorig jaar ook als volstrekte outsider direct plaatste voor de Champions League. De Tilburgers vergaarden in een groep met Sparta Praag, Bordeaux en Spartak Moskou welgeteld twee punten. Maar Van der Velde zegt dat zijn club zich terdege heeft voorbereid en adviezen inwon bij clubs die wat meer Europese ervaring hebben, zoals Feyenoord en PSV. Trainer Foppe de Haan legde zijn oor te luister bij Jan de Visser (Feyenoord), Leo Beenhakker én Louis van Gaal. ,,Doe waar je goed in bent. Ga uit van je eigen kracht. Waak voor overmoed en deemoed,'' zei de huidige bondscoach.

Heerenveen stelde vijf werkgroepen in om de deelname aan de Champions League in goede banen te kunnen leiden. De tribunes worden opnieuw opgedeeld voor de genodigden van de UEFA. ,,Maar alle supporters met een seizoenkaart kunnen wij in ieder geval een plaats bieden'', aldus Van der Velde. Heerenveen, dat met een begroting werkt van 34 miljoen gulden, pleegde voor anderhalf miljoen gulden aan investeringen in het stadion om straks de Europese topclubs te kunnen ontvangen. De lichtinstallatie van het Abe Lenstra-stadion voldeed niet aan de normen en wordt volgende week vervangen. Verder moesten ook de ontvangstruimten worden aangepast.

De Champions League komt te vroeg voor de uitbreiding van het stadion. Die is in 2003 pas voltooid. De relatief lange bouwtijd heeft te maken met de beperkte financiële middelen en het afgeven van vergunningen. De capaciteit van het stadion wordt vergroot van 14.100 naar 28.000 zitplaatsen. Voorzitter Van der Velde verwacht dat het stadion in 2003 bij elke thuiswedstrijd nagenoeg vol zal lopen. Momenteel heeft Heerenveen een wachtlijst van vijfduizend mensen die in aanmerking willen komen voor een seizoenkaart.

Ook de grasmat van het Abe Lenstra-stadion krijgt een opknapbeurt. Na de oefenwedstrijd tegen Chelsea op 8 augustus wordt drie procent van het veld ingevlochten met kunstgrasvezels. De behandeling neemt drie weken in beslag. De vezels steken twee centimeter boven het grondoppervlak uit en de resterende twintig centimeter bevindt zich onder de grond. Financieel directeur Henk Hoekstra: ,,Dit is een procédé dat ook veel in Scandinavië wordt gebruikt. Bij de aanleg van ons stadion is voor het veld verkeerde grond gebruikt. Bovendien hebben we een afwateringsprobleem. De kunstvezels zorgen voor een stabieler onderlaag. Bij een sliding zullen straks niet meer hele plaggen loskomen.''

In de personele sfeer zag Heerenveen een aantal spelers vertrekken, hoewel het basisteam grotendeels in tact bleef. Ebiede (Abu Dhabi), Gusatu (terug naar Roemenië), Mitrita (onbekend), Pahlplatz (FC Twente), Popovitch (FC Haka) en Samardzic (Feyenoord) waren de bekendste voetballers die vertrokken. Heerenveen haalde er een handvol jonge talenten voor terug. Trainer Foppe de Haan had graag ook een centrumspits ingelijfd als opvolger voor Popovitch. Niet zo verwonderlijk, want de al 31-jarige Dennis de Nooijer heeft door een slepende blessure een jaar niet gevoetbald en twijfelde lang over voortzetting van zijn loopbaan. Het alternatief Harris Huizingh is reeds 37 jaar. Geen aanlokkelijk vooruitzicht met het oog op het najaar waarin zware Champions League-weken te wachten staan.

Heerenveen kreeg via makelaars de Kroatische international Josip Simic van Dinamo Zagreb aangeboden. De Friezen konden voor een spotprijs (twee miljoen D-mark) over het 22-jarige talent beschikken. Simic acteerde op het jeugd-EK in Slowakije en maakte vorig seizoen voor zijn club veertien treffers in negentien competitiewedstrijden. Twee jaar geleden deed hij in de Arena Ajax de das om door de winnende treffer te maken. Met een lob verraste hij toen Van der Sar.

De Haan wilde hem niettemin op de training aan het werk zien en raakte enthousiast toen Simic tegen de speciaal geïnstrueerde verdediger Tieme Klompe in een onderling partijtje twee treffers maakte. De Kroaat moest vervolgens drie dagen in de wachtkamer. Op een maandag in juli kwamen de vertegenwoordigers van Heerenveen en zijn zaakwaarnemers er snel uit. Het contract lag klaar ter ondertekening. Simic kreeg een dag de tijd in Zagreb zijn spullen te verzamelen en zijn vriendin op te halen. Woensdag diende hij zich weer te melden. Ondertussen was hij gaan twijfelen. Het zou zijn eerste grote avontuur worden in het buitenland.

De uitgestrekte Friese polder kwam niet zo aanlokkelijk op hem over. Hij vreesde heimwee en wilde ook nog eens nadenken over een aanbod van het Spaanse Oviedo. Aan de andere kant trok het Nederlandse voetbal Van Basten was zijn grote voorbeeld hem erg aan. Heerenveen, dat hij twintig doelpunten beloofde, zou een mooie opstap kunnen zijn naar een Europese topclub. Simic liet echter een paar dagen niets van zich horen en toen zette Heerenveen resoluut een streep door zijn naam.

Inmiddels heeft de jonge Kroaat spijt als haren op zijn hoofd. Hij zou nog wel op z'n blote knieën naar het Abe Lenstra-Stadion willen komen. Hoewel Simic op de hoogte was van de afwijzing, reisde hij deze week toch naar Nederland om Foppe de Haan in ieder geval zijn excuus aan te bieden. In Heerenveen wilden ze hem echter niet meer ontvangen en kreeg hij van een secretaresse te horen dat het boek is gesloten.

Van der Velde deed gisteren nogal luchtig over de affaire. ,,Als we geen kanjer kunnen vinden halen we niets. Dennis de Nooijer is er nog en anders verzorgt Harris Huizingh zijn laatste kunstje. Er wordt alleen een nieuwe spits aangetrokken met het oog op de toekomst.''