Generale repetitie voor Sydney

Vanavond begint de 20ste editie van de Haarlemse honkbalweek. Met deelne- mers als Cuba, de Verenigde Staten, Japan, Italië, Taiwan en Nederland was het toernooi nog nooit zo sterk bezet als dit jaar.

Hotel Haarlem-Zuid heeft dezer dagen veel weg van een klein olympisch dorp voor honkballers. Een paar Cubaanse honkballers zitten uitgezakt in de lobby als de voormalige Majors League-spelers Robert Eenhoorn en Rikkert Faneyte terugkomen van een training met het Nederlands team in Rotterdam. De teams van Taiwan en de Verenigde Staten, die vanavond het toernooi openen, laten zich aan het einde van de dag niet zien.

De honkbalweek staat dit jaar in het teken van de Olympische Spelen in Sydney, waar op 16 september het honkbaltoernooi begint. Met uitzondering van Zuid-Afrika, Zuid-Korea en gastland Australië zijn alle landen die strijden voor olympisch goud de komende week actief in het Pim Mulier-stadion.

Europees kampioen Nederland, dat morgenavond zijn eerste wedstrijd speelt tegen Taiwan, zal onder leiding van de Amerikaan Pat Murphy met een van de beste teams ooit aantreden. Omdat sinds twee jaar ook spelers die ooit als professional in de Verenigde Staten hebben gespeeld geselecteerd mogen worden, staan onder anderen Robert Eenhoorn, Rikkert Faneyte en Raymond Hofer voor Nederland op de spelerslijst.

Verder zijn routiniers als de 37-jarige pitcher Peter Callenbach en de 39-jarige Marcel Joost nog steeds van de partij. Evert-Jan 't Hoen en Ralph Milliard, die nu nog in de Amerikaanse Minor League (de op één na hoogste divisie) spelen, worden mogelijk in september nog aan de selectie toegevoegd. ,,Dan hopen we dat we de best mogelijke mix hebben samengesteld'', zei Murphy in de aanloop naar het vriendschappelijke toernooi.

Desondanks is de olympische voorbereiding van Nederland met veel hindernissen verlopen. De bond nam in april afscheid nam van bondscoach Dick-Jan Leurs, omdat die zich niet volledig vrij kon maken van zijn gewone baan. Een duo, bestaande uit Pat Murphy en oud-international Charles Urbanus, nam zijn taken over en moet in een paar maanden een team smeden waarmee Nederland in Sydney voor de dag kan komen. Een van de nadelen is dat na de honkbalweek de meeste spelers weer moeten gaan denken aan de belangen van hun club. De play-offs in de Nederlandse competitie moeten immers nog beginnen.

,,Natuurlijk is dat verre van ideaal'', zei Urbanus begin deze week. ,,Het is moeilijk om aan het teamgevoel te werken als de spelers een week later weer recht tegenover elkaar staan. Maar het is op dit moment nu eenmaal niet anders.''

In de voorbereiding op de Spelen zal de wedstrijd van Nederland komende woensdag tegen aartsrivaal Italië de meeste aandacht trekken. De twee landen strijden al jaren om de eer in Europa, maar komen kwalitatief flink te kort om zich te kunnen meten met de wereldtop zoals Verenigde Staten, Cuba en Japan. De teams die echter namens die drie landen in Haarlem actief zijn, vormen waarschijnlijk wel goede sparringpartners voor de Europeanen.

De Amerikanen zijn met een team van collegespelers naar Nederland gekomen, omdat de leden van de olympische ploeg nog in de professionele competities actief zijn. Op de Spelen mogen ze volgens nieuw opgestelde regels echter geen gebruik maken van spelers die voorkomen op de lijst van eerste 25 namen van een Major League club.

Bij Cuba is het vooraf altijd de vraag met welke ploeg het land aantreedt. Cuba heeft een selectie van vijftig man gemaakt, maar zeker is dat Cuba's grote ster Omar Linares niet in Haarlem zal spelen. Of spelers als Bábaro Cañizares, Iván Correa of Fausto Corrales ook tot de wereldtop behoren zal in de loop van de week moeten blijken.

Japan zal in de aanloop naar de Spelen nog minimaal zes honkbalprofs aan de in Nederland actieve selectie toevoegen. De honkballers van Taiwan – die overigens niet naar de Spelen gaan, maar wel de komende weken een reeks van oefenwedstrijden tegen Nederland spelen – zijn normaal gesproken een gelijkwaardige tegenstander voor Nederland.

De honkbalweek geeft een mooi voorproefje op de Spelen, maar pas in het Baseball Stadium in Sydney Olympic Park en het Baseball Centre in het Blacktown Olympic Centre zal duidelijk worden wie de grootste kanshebber is op olympisch honkbalgoud.

    • Koen Greven