Beruchte bandiet ontvoert beroemde filmster in India

Hij is de mannelijke tegenhanger van gangster Phoolan Devi, maar anders dan deze al bij haar leven legendarische Bandit Queen die inmiddels parlementslid is, heeft hij zich nooit overgegeven. Leger en politie maken al meer dan tien jaar jacht op hem, er is zelfs overwogen satellieten in te schakelen om zijn verblijfplaats in de jungle op te sporen. En nu is deze Veerappan weer volop in het nieuws met misschien de spectaculairste actie uit zijn criminele loopbaan tot dusver: de ontvoering van de in India mateloos populaire filmster Rajkumar.

Toen het bericht over de kidnapping van de 72-jarige acteur gisteren wereldkundig werd, stroomden de straten van Bangalore, de hoofdstad van de Indiase deelstaat Karnataka, vol met amok makende mensen.

Koose Maniswamy Veerappan, wiens achternaam zijn roepnaam is geworden, geldt als India's meest gezochte bandiet. Hij stroopte vroeger olifanten en later, toen de handel in ivoor werd stilgelegd, stapte hij over op de lucratieve smokkel van sandelhout. Maar hij is vooral berucht omdat hij de dood van meer dan 120 mensen op zijn geweten heeft: politiemannen, wildbeheerders en dorpelingen van wie hij vermoedde dat ze informatie over hem aan de politie doorgaven of zouden kunnen doorgeven.

Veerappan, een slanke man met een grote snor en met, op foto's, de oogopslag van Billy the Kid, is een Tamil. Zijn laatste slachtoffer, de filmster Rajkumar, een Karnatakees. Dat etnische onderscheid geeft de volkswoede die nu in het zuiden van India is uitgebroken een gevaarlijke dimensie. Gisteren werden kantoren beschadigd van enkele Tamil kranten.

De filmster werd, zo heeft deelstaatpremier S.M. Krishna van Karnata gezegd, zondagavond weggevoerd vanuit zijn buitenhuis in Gajanur, een dorpje net over de grens met de deelstaat Tamil Nadu. Tien tot twaalf mannen drongen de boerderij binnen en namen hem, zijn schoonzoon en nog twee familieleden mee. Rajkumars vrouw kreeg de verzekering dat haar man niets zou overkomen. Inmiddels hebben de lokale autoriteiten een bemiddelaar op pad gestuurd om van Veerappan te vernemen wat zijn eisen zijn. Vermoedelijk is die gezant R. Gopal, een redacteur en uitgever van een Tamil krant, die twee jaar geleden al met succes bemiddelde toen Veerappan acht personen, onder wie twee bekende natuurfotografen, in gijzeling hield.

Bij die gelegenheid liet Veerappan dat hij er genoeg van had om als een opgejaagde door de jungle te zwerven. Hij deed naar eigen zeggen al anderhalf jaar pogingen om zich op een aanvaardbare manier over te geven. ,,Hij stond daar en huilde'', vertelde een van de gijzelaars later. Veerappan zou bereid zijn zich over te geven indien hij de garantie krijgt dat hij een minimale gevangenisstraf krijgt die hij mag uitzitten in een speciaal kamp.