Britten zien held Henman ten onder gaan

Elk jaar is er weer de Britse hoop, gevolgd door de frustratie. Dit keer was het al in de achtste finale van Wimbledon voorbij met de titelaspiraties van local hero Tim Henman. De Australiër Mark Philippoussis was gisteren op het sfeervolle centre court in vijf sets te sterk voor de Engelse tennisspeler: 6-1, 5-7, 6-7, 6-3 en 6-4. Fred Perry, die in 1936 de titel won, blijft nog tenminste een jaar de laatste Engelsman die het prestigieuze grastoernooi op zijn naam schreef.

Uit pure frustratie sloeg de 25-jarige Henman gisteren na het laatste punt zijn racket op zijn schoen in twee stukken. Geïrriteerd pakte hij zijn tas en beende zo snel mogelijk van de baan af zonder ook maar te zwaaien naar het applaudisserende publiek. De `Henmania' was onverwacht snel voorbij. ,,Ik ben heel erg teleurgesteld'', zei Henman een half uur later. ,,Ik heb alles gegeven wat ik had, maar Mark was gewoon beter vandaag. Ik zal er voor moeten zorgen dat ik steeds beter blijf worden. Want één keer zal ik hier moeten slagen.''

Philippoussis, die afgelopen zaterdag Sjeng Schalken in een ruim vijf uur durende partij uitschakelde, was zeer ingenomen met zijn zege die hem een plaats in de kwartfinale morgen tegen Andre Agassi opleverde. ,,Dit is één van mijn grootste overwinningen. Ik ben heel blij dat ik er door ben. Ik hoop dat ik mijn beste tennis kan blijven spelen'', zei de 23-jarige Phillippoussis die sinds enige weken door voormalig Wimbledon-winnaar Boris Becker van adviezen wordt voorzien.

Philippoussis speelde gisteren in de eerste set van de partij tegen Henman in ieder geval zijn beste tennis. Hij sloeg zijn eigen service als kanonskogels langs Henman en brak de opslag van zijn tegenstander twee keer met ogenschijnlijk groot gemak. Na 21 minuten was het de eerste set binnen met 6-1. Het Engelse publiek ging aan het begin van de tweede set vol achter hun favoriet staan. Het leek te helpen. Op de stand 2-1 voor Henman sloeg Philippoussis op breakpoint zijn tweede service in het net. De dubbele fout werd met luid gejuich begroet. Maar direct in de volgende game wist de Australiër weer terug te breken. Maar op 6-5 wist Henman dan toch een doorbraak te forceren op de service van zijn opponent en won de set.

In de derde set behielden beide spelers hun service en moest een bloedstollende tiebreak de beslissing brengen. Henman liet maar liefst zes setpoints onbenut, maar op het zevende sloeg hij onder grote steun van het publiek toe en beëindigde de tiebreak met 11-9. De hoop op de overwinning ging weer leven in de harten van de Engelsen.

Maar Philippoussis, die vorig jaar in de kwartfinale op Wimbledon met een set voorsprong tegen de latere winnaar Sampras door een blessure moest opgeven, vocht terug. Hij bleef sterk serveren en brak in de vierde set de opslag van Henman. Een beslissende vijfde set moest gisteravond de doorslag geven in de strijd tussen de nummer acht geplaatste Henman en de nummer tien Philippoussis.

De zevende game van de set werd Henman fataal. Op 0-30 op zijn eigen service sloeg de Engelsman een makkelijke volley uit. Philippoussis benutte vervolgens het breakpoint met een gelukkige lob die boven op de lijn belandde. Op 5-4 mocht Philippoussis serveren voor de wedstrijd. Nog één keer ging het publiek massaal achter Henman staan, maar met vier aces kreeg Philippoussis de massa volledig stil.

De diepgekoesterde wens op een Wimbledon-titel zit diep bij de Engelsen. Henman deed in 1996 de hoop bij zijn landgenoten leven toen hij in de eerste ronde in vijf sets de winnaar van Roland Garros Kafelnikov uitschakelde. Henman strandde in de kwartfinale. Een prestatie die hij in 1997 herhaalde. De laatste twee jaar werd Henman pas in de halve finale uitgeschakeld door de latere winnaar Sampras.

De verwachtingen voor dit jaar waren bij het Engelse publiek dan ook hoog gespannen, hoewel de voorbereiding van Henman niet goed was geweest. Op de grastoernooien van Queen's en Nottingham verloor hij de eerste wedstrijden. Nadat Henman, wiens opa, oma en overgrootmoeder vroeger ook op Wimbledon actief waren geweest, vorige week voortvarend van start ging met gemakkelijke overwinningen op de Thai Srichaphan, de Fransman Clement en de Hicham Arazi zou hij klaar zijn voor het grote werk.

De stickers, petjes, posters, buttons, vlagen en spandoeken voor Henman waren gisteren weer uit de kast gehaald. Maar Philippoussis was te sterk. De fan-attributen kunnen weer in de kast. Met het jaar wordt de hoop van de Engelsen en de druk op Henman en in mindere mate op Rusedski alleen maar groter.