Drank en jazz in plaats van zuivel

Het Amsterdamse Vondelpark is gevestigd op een plek waar ooit koeien graasden. Nu wordt er tussen het groen geslenterd, geskeelerd en gemusiceerd. Het Groot Melkhuis is onlangs gerestaureerd. Een bezoek aan een monument voor het agrarische verleden.

Zaterdagavond in het Vondelpark in Amsterdam. Jazzklanken dringen door tot de wandelaars in het groen. De muziek komt uit de serre van een recent gerenoveerde horecagelegenheid, het Groot Melkhuis. Aan de buitenkant doet het gebouw denken aan een Chinese pagode, met zijn opbouw met de hoge, puntige kap en de lampionachtige verlichting. De grote terrassen rondom, die plaats bieden aan duizend mensen, zijn leeg op deze regenachtige avond. De kleurige attributen in de speeltuin liggen onaangeroerd te wachten op betere tijden. Maar binnen is het vol. Elke laatste zaterdag van de maand is er een jamsessie, in principe van drie tot zes uur, maar dat kan uitlopen, zo blijkt. Om negen uur zet een zangeres, begeleid door een man achter een keyboard nog eens Our love is here to stay in.

Het Groot Melkhuis, vijf minuten lopen van het Filmmuseum en vlakbij tennisclub Festina, is recent getransformeerd tot grand café, dat als een hoefijzervormige serre rondom de centrale bar ligt. Binnen zijn 120 plaatsen. Achterin, bij de open haard die nog moet worden aangesloten, kan de bezoeker een krantje lezen, of een boek uit de `bibliotheek', dat desgewenst mee naar huis mag worden genomen. De boekenkast, is de bedoeling, zal regelmatig worden aangevuld door mensen die boeken over hebben.

Het Melkhuis in de jaren zeventig van de 19de eeuw gebouwd naar een ontwerp van de Nederlandse tuinarchitect Jan David Zocher (1791-1870), de architect van het Vondelpark. In de 19de eeuw lag het park nog aan de rand van de stad. Er stond een boerderij met koeien die graasden in de weiden van het park. Het melkhuis bij die boerderij werd gebouwd als distributiepunt voor melk van boeren uit de omgeving. Bewoners die in het park kwamen flaneren, konden bij het melkhuis voor een paar cent een glas melk krijgen.

De boerderij is verdwenen, maar het melkhuis is gebleven en later uitgebreid met een serre om het gebouw heen. Jacques Willems (49), een joviale Brabander uit Oss en tot voor kort mede-eigenaar van het druk bezochte café Gruter in Amsterdam-Zuid, had in 1998 zijn oog op het pand laten vallen toen hij er met zijn dochtertje in de speeltuin kwam. ,,Het was een seizoensbedrijf, dat van april tot oktober open was. Binnen zag het er niet uit, de aanbouw was verslonst, maar ik zag wel hoe het zou kunnen worden. Ik heb de exploitanten benaderd en heb het een jaar later gekocht, met hulp van familieleden die er allemaal geld in hebben gestopt. Ik had vijftien jaar in Gruter gewerkt en had met mijn compagnon de omzet van 90.000 naar 1,2 miljoen gebracht. Het café liep te goed, ik werd er lui van. Ik heb me daar uit laten kopen, heb mijn huis verkocht en nu wonen we in het melkhuis.''

Met hulp van vrienden, kennissen en het bureau It's an art to use it (`twee dames die met heel weinig, heel veel doen') heeft het gebouw in een half jaar een grondige facelift ondergaan. Toiletten, vloeren, plafonds en verlichting zijn vernieuwd. De zwart-wit gestreepte banken langs de wand zijn zelf bekleed. Een jeugdvriend nam stoelen mee uit Indonesië. De bar is gemaakt van een toonbank van een fourniturenzaak uit Barcelona, die Willems in Antwerpen op de kop heeft getikt. De laden waarin ooit de lintjes en de knopen waren opgeborgen, worden nu hergebruikt als tafeltjes.

Het Groot Melkhuis richt zich vooral op een buurtpubliek dat komt ontbijten, lunchen, pannenkoeken eten en een drankje drinken. Voor de avonduren is er een beperkte menukaart met salades, biefstuk en zalm. De nieuwe eigenaar zit vol plannen om het hele jaar door voldoende klanten te trekken. Op de wensenlijst staan een programma met Nederlandstalige muziek aan het eind van de zomer, kinderpartijtjes, poëzie- en muziekmiddagen bij de open haard, een selecte jeu de boules-club. In het bovenhuis wil hij een zaal bouwen voor partijen, kooksessies en wijnproeverijen.

Om ook op donkere winteravonden voldoende bezoekers het Vondelpark in te krijgen, kan er volgens hem nog wel wat aan het imago worden verbeterd – iets waar de gemeente ook 50 miljoen in gaat investeren. ,,Het is niet terecht dat het park zo'n slechte naam heeft. Als ik om vier uur 's nachts naar buiten kijk, zie ik mensen rustig skeeleren. En de politie komt zo ongeveer om de tien minuten voorbij.''

Groot Melkhuis, Vondelpark 2. Tel 020-6129674. Open 10-23u.