O'Neal schiet Lakers naar zege

Met grote overmacht hebben de Los Angeles Lakers vannacht de Indiana Pacers verslagen in de eerste wedstrijd van de finale in de NBA, de Noord-Amerikaanse basketbalcompetitie. Met 43 punten was Shaquille O'Neal de grote uitblinker. De schotvaardigheid van `The Shaq' gaf de doorslag voor de Lakers: 104-87.

Los Angeles heerste in zowel het eerste (33-18) als in het laatste kwart (27-16) van de wedstrijd. Indiana drukte een meerderheid in kwart twee (25-22) en drie (28-22) onvoldoende uit. De club van Rik Smits naderde met een uiterste krachtsinspanning de Lakers nog wel tot twee punten, maar daarna waren de krachten op.

Reggie Miller, gewoonlijk de grote ster bij de Pacers en gevreesd om zijn driepunters, werd stevig in bedwang gehouden. Hij was met één rake worp op zestien pogingen niet in goeden doen. Met zeven punten behoorde hij dan ook niet tot de beste scorers. Mark Jackson was afgelopen nacht met achttien punten topscorer van Indiana, Austin Croshere was goed voor zestien punten.

Miller was na afloop duidelijk niet te spreken over zijn optreden. ,,Ik ben boos, teleurgesteld en gefrustreerd. De finale van de NBA halen, daar heb ik altijd van gedroomd. Dat is gewoon het mooiste wat een basketballer kan bereiken in zijn loopbaan. Als je dan in die finale staat, dan wil je natuurlijk ook op je best zijn. Maar dat zat er deze wedstrijd helaas niet in. De enige troost die ik nu heb, is dat er vrijdag weer een wedstrijd is'', zei Miller.

Hij werd overklast door O'Neal, die de eindstrijd van de NBA inging als de meest waardevolle speler van het afgelopen reguliere seizoen. ,,Ik heb niets anders gedaan dan te proberen in positie te komen om een hoog percentage schoten te krijgen'', sprak de uitblinker na zijn 43 punten en de eerste zege in de finaleserie. ,,Mijn ploeggenoten bedienden mij met heel mooie ballen.'' O'Neal wierp bij 31 kansen 21 ballen door de ring.

,,Hij was enorm op dreef'', loofde Pacers' coach Larry Bird de succesvolle schutter van de tegenpartij na afloop. ,,The Shaq heeft ons in zijn eentje echt volledig overspeeld. Het was een one-man-show. Steeds als wij een achterstand inliepen en terugkwamen tot een puntje of zes, kreeg hij het op z'n heupen en konden wij bij wijze van spreken weer helemaal opnieuw beginnen. Dat is heel frustrerend.''

De Nederlander Rik Smits, die zijn carrière bij de Pacers hoopt te bekronen met een NBA-titel, maakte slechts twaalf punten. ,,We waren niet scherp genoeg'', zei hij na afloop.

De tweede wedstrijd is morgenavond, eveneens in Los Angeles. Daarna gaan de ploegen verder in Indianapolis.