Sampras kan in Parijs weer niet winnen

Na een bloedstollend gevecht van drie uur en 39 minuten moest Pete Sampras vaststellen dat zijn missie om Roland Garros te winnen opnieuw was mislukt. De als nummer twee geplaatste Amerikaan verloor gisteravond in de eerste ronde op het Court Central van Parijs in vijf sets van het Australische servicekanon Mark Philippoussis: 6-4, 5-7, 6-7, 6-4 en 6-8.

Een kwartier na de wedstrijd deed de 28-jarige Sampras nog enigszins beduusd zijn verhaal: ,,Ik zit hier nu heel teleurgesteld. Dat ik Mark Philippoussis al in de eerste ronde trof is natuurlijk ongunstig. Zo'n speler kom je liever later in het toernooi tegen. Maar goed, het is niet anders. De vlucht naar huis zal zeer frustrerend zijn.''

Sampras won in zijn tennisleven 62 toernooien, waaronder twaalf keer een Grand Slam. Daarmee heeft hij samen met de Australiër Rod Laver de meeste Grand-Slamtitels ooit behaald. Maar Laver heeft er één die Sampras niet heeft: Roland Garros.

Het toernooi op Roland Garros lijkt een obsessie te worden voor de tennisser die de afgelopen tien jaar de alleenheerser was in het circuit. De beste prestatie die hij op het Franse gravel leverde, was een halve-finaleplaats in 1996 toen hij in drie sets verloor van de Rus Yevgeni Kafelnikov. Sampras speelde dit jaar voor de elfde keer in Parijs. Hij herhaalde gisteren tegen 23-jarige Philippoussis zijn slechtste prestatie uit 1995, toen hij ook in de eerste ronde werd uitgeschakeld, destijds door Gilbert Schaller. Na die partij zei Sampras destijds: ,,Ik denk dat dit verlies me wel een tijdje bij zal blijven. Het was een van mijn grote doelen om hier goed te spelen en te winnen.''

Sampras moest gisteren concluderen dat het steeds moeilijker zal worden om het doel wat hij al jaren nastreeft ooit nog te halen. Dat gravel niet de favoriete ondergrond van Sampras is, is geen geheim. Maar het zou te ver gaan om zijn prestaties in Parijs louter aan de baansoort te wijten. Sampras wist in het verleden in Parijs namelijk wel gravelspecialisten als Sergi Bruguera, Francisco Clavet, Alberto Costa, Marcelo Rios en Thomas Muster te verslaan. Philippoussis staat echter allerminst bekend als `gravelbijter'.

Zowel Sampras als de Australiër speelde dit jaar voor de partij van gisteren vijf wedstrijden op gravel. Sampras verloor er drie, Philippoussis vier.

Gisteravond ontspon zich een zeer boeiende strijd op het Court Central tussen twee spelers die tegen elkaar wél uitstekend op gravel speelden. Nadat Sampras de eerste set had gewonnen, nam de zeer sterk serverende Philippoussis langzaam het initiatief over. Zijn opslagen sloegen bij Sampras in als granaten. Pas in de vierde set had de Amerikaan een antwoord gevonden op het Australische geweld.

In de vijfde en beslissende set brak Philippoussis, de nummer 25 van de wereld, de service van Sampras halverwege de set. De Amerikaan knokte echter na een 4-2 achterstand terug tot 4-4. Uiteindelijk was het Sampras zelf die op eigen service op een 7-6 achterstand de zege aan zijn tegenstander schonk. Hij nam gisteren afscheid van Parijs met een dubbele fout. Philippoussis mag door en ontmoet in de tweede ronde de Amerikaan Paul Goldstein.

Sampras wilde na afloop niet de baansoort de schuld geven van zijn echec. ,,Nee, dit gravel is net zo snel als hardcourt. Daar ligt het niet aan. Ik speelde goed, maar het is moeilijk om in je ritme te komen tegen iemand met zo'n service. Ik schaam me dan ook niet voor deze nederlaag.''

Feit is wel dat de factor tijd steeds meer in het nadeel van Sampras gaat werken. Hij begint steeds vaker last te krijgen van blessures aan zijn rug en aan zijn spieren. Dit jaar is tot dusver ronduit slecht te noemen voor de voormalige absolute nummer één. Sampras wist in 2000 alleen nog maar het toernooi van Miami op zijn naam te schrijven. Hij verloor al zes van de 24 partijen.

Eén daarvan was in januari in Australië tegen zijn één jaar oudere landgenoot Andre Agassi. Deze slaagde er vorig jaar wel in `Parijs' te winnen en kwam daarmee in het rijtje van tennissers die alle Grand Slams wonnen.

Op de vraag of het geen smet op zijn carrière zou werpen als hij Roland Garros nooit zou winnen, hield Sampras zich kort na zijn uitschakeling wijselijk op de vlakte. ,,In een perfecte wereld en in een perfecte carrière zou het mooi zijn als je alles wint. Het zou wel een teleurstelling zijn als ik Parijs niet zou winnen. Maar mijn carrière is nog niet voorbij. Volgend jaar ben ik hier terug.'

    • Koen Greven