France Telecom koopt Orange voor 95 miljard

France Telecom heeft het Britse mobiele telefonie-bedrijf Orange overgenomen van het Britse Vodafone Airtouch voor een bedrag van 43,2 miljard euro (95 miljard gulden). Dit maakte het bedrijf vanochtend bekend.

De aankoop is van groot belang voor de internationale positie van France Telecom, dat hiermee het op één na grootste aanbieder wordt van mobiele telefonie in Europa na Vodafone. De Fransen hebben nu belangen in Frankrijk, België, Nederland, Duitsland, Portugal, Italië en in Oost-Europa.

Met de aankoop van Orange troeft France Telecom, na enkele nederlagen op het overnamefront, het Nederlandse KPN af. Ook KPN had de afgelopen weken openlijk belangstelling getoond voor Orange. KPN liet de Franse concurrent eerder aan het kortste eind trekken in de strijd om E-plus, nummer drie op de Duitse markt voor mobiele telefonie. Ook moesten de Fransen in december toezien hoe concurrent Deutsche Telekom de Britse aanbieder van mobiele telefonie One-2-One voor hun neus wegkaapte.

Mobiele telefonie is een van de snelst groeiende bedrijfstakken ter wereld. Het aantal gebruikers stijgt snel en ook het aantal mogelijkheden met mobiele telefoons neemt snel toe. Eind dit jaar komt in Europa een nieuwe technologie beschikbaar, UMTS genoemd, waarmee ook internet via de mobiele telefoon mogelijk wordt.

France Telecom brengt Orange samen met het eigen mobiele telefonie-bedrijf Itinéris onder in de nieuwe groep New Orange, dat volgens het bedrijf zelf tegen het eind van dit jaar dertig miljoen abonnees zal bedienen. In Nederland is France Telecom aandeelhouder van Dutchtone. Topman van New Orange wordt de Brit Hans Snook, die nu de baas is bij Orange.

,,We delen de ambitie om een speler te worden op de wereldmarkt voor mobiele telefonie'', zei de Franse topman Michel Bon vanochtend in een toelichting. ,,Om mee te doen in Europa was dit de beste mogelijkheid.''

DOSSIER TELECOM: www.nrc.nl

De aankoopsom is opgebouwd uit een contant betaald bedrag van 22,2 miljard euro en een overdracht aan Vodafone van France-Télécom-aandelen ter waarde van 18,2 miljard euro. Daarmee krijgt Vodafone een belang van iets minder dan 10 procent van France Télécom in handen, zonder stemrecht en zonder vertegenwoordiger in de raad van bestuur. De Fransen zijn met de Britten overeengekomen dat belang in twee jaar terug te kopen, voor een bedrag van maximaal 13,5 miljard euro. Daarbij komen de schulden van Orange ter waarde van 2,9 miljard euro en de kosten van de licentie voor mobiele telefonie van de zogeheten derde generatie, waar Orange 6,5 miljard euro voor moet betalen. Het belang van de Franse staat, de grootste aandeelhouder van France Télécom, daalt door het akkoord van 61 procent naar 54 procent.

France Télécom heeft zich voor de aankoop van Orange diep in de schulden moeten steken, met een lening van 32 miljard euro bij een bankconsortium onder leiding van Citibank. Daarnaast heeft het zijn belang in de Mexicaan Telmex verkocht voor ongeveer 2 miljard euro. De Fransen gaan bovendien belangen verkopen in Deutsche Telekom en Sprint.

De waarde van een aandeel France Télécom, het grootste fonds van de Franse CAC 40 index, daalde vanochtend met 2,4 procent naar 140,90 francs. Analisten vinden de overnamesom aan de hoge kant. ,,Ze hebben het te duur gekocht, maar ze moesten wel'', zei een handelaar op de beurs in Parijs. New Orange krijgt een beursnotering aan de beurzen van Londen, Parijs en New York.