Aanvalsdrift brengt Knicks naast Pacers

Zonder de geblesseerde Patrick Ewing zijn de New York Knicks vannacht in de finale van de Eastern Conference op gelijke hoogte gekomen met de Indiana Pacers. De basketballers uit New York wonnen met 91-89, waardoor de stand in de best-of-seven-serie nu 2-2 is.

In de eerste twee wedstrijden, in Indianapolis, waren de Pacers oppermachtig, in Madison Square Garden wonnen de Knicks zaterdag en vannacht werkten ze de achterstand op indrukwekkende wijze weg.

,,Dit is een ongelooflijke zege voor de Knicks'', zei de Nederlander Rik Smits, center bij de Pacers. ,,Ze hebben enorm veel tegenspoed. Het halve team lijkt geblesseerd en toch maken ze het ons zo moeilijk.'' Zo moest Ewing noodgedwongen langs de zijlijn toekijken. In een scherp gesneden maatpak moedigde hij zijn medespelers vanaf de bank aan. Latrell Sprewell en Marcus Camby speelden met blessures.

Een botbreuk in zijn linkervoet, onder zijn kleine teen, weerhield Sprewell er niet van de show te stelen. Hij kreeg het publiek op de banken met een `tomahawk jam', een dunk waarbij hij met beide handen de bal in de ring sloeg. Sprewell speelde zonder pijnstillers en had geen behoefte aan een aangepaste linkerschoen. In 44 minuten maakte de 1.96 meter lange forward twaalf punten.

De vechtlust van Sprewell was illustratief voor de inzet van de Knicks, die na het eerste kwart met 33-19 aan de leiding gingen en halverwege het duel op een voorsprong kwamen van 57-40. Het publiek beloonde die overmacht aan het einde van het tweede kwart met een staande ovatie die twee minuten duurde.

,,We werden weggespeeld'', erkende coach Larry Bird van de Pacers. Zijn ploeg knokte aanvankelijk met succes terug. Na een driepunter van Reggie Miller was het verschil met nog zes minuten te spelen één punt: 77-76. De thuisploeg raakte niet in paniek en won zelfs, met Larry `Big L' Johnson (25 punten) als topschutter, met 91-89. Voor de Pacers was Miller (24) het meest trefzeker. ,,De druk ligt nu weer bij ons, sprak Miller na afloop. Smits maakte in 32 speelminuten 13 punten.

Morgenavond staat in Indianapolis het vijfde duel tussen de twee teams op het programma. Bij de Knicks treedt Ewing wellicht weer aan. Vrijdag duelleren de teams weer in New York. Als er dan nog geen winnaar is, treffen de Knicks en de Pacers elkaar zondag voor het beslissende duel in het Conseco Fieldhouse in Indianapolis. In het één jaar oude complex speelden beide ploegen vier keer tegen elkaar en steeds wonnen de Pacers.

De beste basketbalploeg uit het oosten van de Verenigde Staten treft de beste ploeg van het westen, waarschijnlijk de Los Angeles Lakers. Met een 3-1 voorsprong begint de ploeg van coach Phil Jackson vannacht aan het vijfde duel tegen de Portland Trail Blazers. Bij een overwinning plaatsen de Lakers zich voor de finale.