Gijzelingen zijn voorbij in Sierra Leone

De gijzelingscrisis in Sierra Leone is voorbij. Afgelopen weekend kwamen de laatste van de 500 VN-militairen vrij die sinds begin van deze maand door rebellen werden gegijzeld.

De Economische Gemeenschap van West-Afrikaanse Staten (ECOWAS) besloot vannacht 3.000 soldaten naar Sierra Leone te sturen ter ondersteuning van de VN-missie die door de gijzelingen in het defensief was gedrukt.

Gisteravond arriveerde een groep van 85 gegijzelde VN-militairen vanuit de Liberiaanse hoofdstad Monrovia in Freetown, de hoofdstad van Sierra Leone. Vrijdag en zaterdag waren in Freetown al 143 gijzelaars herenigd met hun kameraden. De meesten verkeerden in goede gezondheid. Enkelen moesten worden behandeld voor kleine verwondingen en malaria. Een laatste groep van 52 gijzelaars zou volgens de Liberiaanse autoriteiten vandaag naar Freetown worden overgebracht.

De secretaris-generaal van de Verenigde Naties, Kofi Annan, sprak in New York de hoop uit dat de vrijlating bijdraagt aan ,,het scheppen van voorwaarden voor vrede en stabiliteit in Sierra Leone''. Een VN-woordvoerder in Sierra Leone zei dat de vrijlating wijst op een ,,een belangrijke koerswijziging'' binnen de rebellenorganisatie Revolutionair Verenigd Front (RUF) die vier weken geleden de confrontatie was aangegaan met de vredesmacht.

Wat de rebellen heeft bewogen om alle gijzelaars vrij te laten, is nog onduidelijk. Vorige week werd rebellenleider Foday Sankoh in Freetown aangehouden. En vrijdag kondigde de regering aan dat hij terecht moet staan. Over de onderhandelingen die tot vrijlating van de gijzelaars hebben geleid, wilden de VN geen bijzonderheden geven. Een sleutelrol bij de besprekingen speelde de Liberiaanse president en oud-rebellenleider Charles Taylor, die van oudsher nauwe banden met de RUF onderhoudt.

Een coalitie van regeringssoldaten en regeringsgezinde milities heeft de rebellen de afgelopen tijd steeds verder teruggedrongen in het binnenland. Maar de rebellen controleren nog altijd de diamantgebieden van Sierra Leone.

Na acht jaar burgeroorlog sloten regering en rebellen tien maanden geleden een vredesakkoord dat in een deling van de macht voorzag. Een vredesmacht van de VN moest op de naleving toezien. Maar de gijzelingsactie leek de nekslag voor het toch al wankele vredesakkoord. De komende weken zal worden geprobeerd opnieuw tot een vergelijk te komen tussen regering en rebellen.