Heinekens Britse dilemma's

De verkoop van de Britse bierbrouwer Whitbread aan het Belgische Interbrew geeft Heineken de vrijheid om in het Verenigd Koninkrijk te kiezen uit verschillende opties. De Nederlandse bierbrouwer heeft op de Britse eilanden nu met een marktaandeel van 5 procent.

De uitverkoop van het Britse industriële erfgoed gaat vrolijk verder. Dit jaar zijn de meer dan tweehonderd jaar oude brouwerijen van Whitbread en Bass aan de beurt, een van de laatste sectoren waar de vakbonden nog behoorlijk georganiseerd zijn. Het Britse Whitbread verkocht gisteren zijn bierdivisie aan het Belgische Interbrew, het Britse Bass meldde gisteren voor het eerst officieel dat het bier verkocht wordt – mogelijke kopers zijn Interbrew, Carlsberg en Heineken. Beide Britse concerns gaan verder met hotels, restaurants en pubs omdat ze daar – vooral in tijden van hoogconjunctuur – meer mee kunnen verdienen dan met het eenvoudige bierbrouwen.

Whitbread verkoopt, zoals was verwacht, de brouwerijen aan Interbrew, in Nederland eigenaar van merken als Dommelsch en Oranjeboom en verder bekend van zijn Belgische speciaalbieren als Hoegaarden en Das. De overname, waar de Belgen in eerste instantie 400 miljoen pond (1,44 miljard gulden) en later mogelijk nog eens 50 miljoen pond extra voor op tafel legden, is niet meer dan een bevestiging van de bestaande verhoudingen. Whitbread is een soort `contract brewer' en al voor zo'n 60 procent afhankelijk van de licentie van het succesvolle Stella Artois pils, een merk van Interbrew.

Stella, dat wordt verkocht met de leuze `reassuringly expensive', is de Britse marktleider in het exclusieve premiumpils-segment. Daarnaast brouwt Whitbread het Heineken Cold Filtered, een slappe variant van het Heinekenpils zoals we dat hier in Nederland drinken. Slechts een paar procent van het Whitbread-volume bestaat uit eigen Britse merken.

Dat verklaart ook het enorme verschil in prijs tussen het 16 procent marktaandeel van Whitbread voor 1,4 miljard gulden en het 25 procent marktaandeel van Bass dat volgens de geruchten 8 miljard gulden gaat opbrengen. Bass is wel echt eigenaar van zijn merken, zoals het grootste Engelse pilsmerk Carling en het grootste Schotse pilsmerk Tennants. Carling doet het goed, meldde Bass gisteren bij een toelichting op de halfjaarcijfers. Het volume van Carling steeg met 11 procent in een stabiele markt, al vertelde Bass er niet bij hoeveel kortingen het de tussenhandel heeft verstrekt om Carling in te slaan.

Opmerkelijk was dat Bass gisteren niet wilde vertellen hoe het gaat met zijn veiling van de bierdivisie, maar dat `insiders' vervolgens wel wisten te vertellen dat Interbrew en het Deens Carlsberg op dit moment meer kans maken dan Heineken. Dat strookt overigens met de scepsis die Heinekentopman Karel Vuursteen toonde tijdens de aandeelhoudersvergadering. We gaan zeker niet te veel betalen, zei Vuursteen toen. En 8 miljard ligt ver boven de prijs die analisten redelijk vinden.

Heineken heeft nu vier opties op de Britse markt, waar het met zijn slappe Cold-Filteredvariant een marktaandeel heeft van 5 procent. Ten eerste het bestaande licentiecontract met moederconcern Whitbread Plc voortzetten. Dan blijft het volume gehandhaafd, maar zal de winstgevendheid verder eroderen. Ten tweede een hoge prijs voor Bass betalen, om Carling binnen te halen en het Heineken-merk te kunnen herpositioneren tot het chique premiumbiertje dat het overal is behalve in het Verenigd Koninkrijk. Nadeel daarvan is dat analisten gaan klagen over de winstgevendheid op korte termijn.

Ten derde een overname van Scottish & Newcastle, de grootste Britse brouwerij. Maar dat is een gecompliceerde deal, omdat grote delen van de boedel (in Frankrijk en Italië) meteen doorverkocht moeten worden. En de vierde optie is een terugtrekkende beweging: het licentiecontract met Whitbread wordt langzaam afgeboud, waarna Heineken zijn Amerikaanse strategie ook gaat toepassen voor de Britse markt. Brouwen in Nederland en dat zogenoemde Heineken Export vanuit Rotterdam naar de Britse eilanden verschepen.

    • Remmelt Otten