Eritrese troepen trekken zich terug

Eritrese troepen trekken zich sinds middernacht terug uit de Ethiopische grensgebieden die ze twee jaar geleden hebben bezet. Niet duidelijk is of dat vrijwillig gebeurt of als gevolg van de Ethiopische opmars.

Ethiopië beweerde vanmorgen een beslissende overwinning te hebben geboekt in de grensoorlog met Eritrea. Ethiopische troepen zouden bij het centrale front rond de stad Zalambesa door de Eritrese stellingen zijn gebroken. Het Eritrese leger zou massaal op de vlucht zijn geslagen. Maar Eritrea had eerder verklaard dat het zijn troepen vrijwillig terugtrekt. De Eritrese ambassadeur bij de Verenigde Naties, Haile Menkerios, bestreed dat zijn land voor de Ethiopische overmacht capituleert.

De secretaris-generaal van de de Verenigde Naties, Kofi Annan, verwelkomde gisteren in New York het besluit van Eritrea om zich terug te trekken. Hij riep Ethiopië op het Eritrese voorbeeld te volgen.

Met de terugtrekking komt Eritrea tegemoet aan een oproep van de Organisatie van Afrikaanse Eenheid (OAE). Dat gebeurt ,,in naam van de vrede'', aldus een verklaring die het Eritrese ministerie van Buitenlandse Zaken gisteravond uitgaf. De speciale gezant van de OAE, de Algerijn Ahmed Ouyahia, die de afgelopen week probeerde te bemiddelen tussen de twee oorlogvoerende landen, toonde zich optimistisch over de kansen op hervatting van het vredesoverleg tussen de twee landen. Hij sprak de hoop uit dat ook Ethiopië zich nu terugtrekt uit de Eritrese gebieden die het de laatste anderhalve week heeft ingenomen.

Eritrea heeft de afgelopen twee jaar steeds geweigerd om zijn troepen terug te trekken voorafgaand aan een staakt-het-vuren. Overleg over een vredesakkoord dat de twee landen in grote lijnen onderschreven, liep begin deze maand op die weigering stuk. Ethiopië wilde eerst een herstel van de grens zoals die was voor de Eritrese invasie twee jaar geleden, pas dan een bestand. Eritrea eiste eerst een bestand. Om aan die impasse een einde te maken en de grensoorlog voor eens en voor altijd te beslechten, begon Ethiopië twee weken geleden een grootscheeps offensief.

Ethiopië was voortdurend aan de winnende hand sinds de grensoorlog twee weken geleden weer oplaaide. Maar volgens Eritrea heeft Ethiopië ook zware verliezen geleden. Alleen al tussen 12 en 17 mei zouden 37.000 Ethiopiërs zijn gedood, een cijfer dat Ethiopië gisteren smalend bestreed. In de grootste conventionele oorlog tussen twee van de armste landen ter wereld staan 600.000 soldaten tegenover elkaar.