Hevige veldslag tussen Ethiopië en Eritrea

Ethiopië en Eritrea zijn gisterochtend verwikkeld geraakt in de hevigste veldslag sinds de oorlog twaalf dagen geleden werd hervat. De Ethiopiërs begonnen de gevechten bij het centrale front rond de betwiste en door Eritrea bezette stad Zalambesa, waar de afgelopen dagen niet werd gestreden.

De slag om Zalambesa kan een beslissende wending aan de oorlog geven. Het Ethiopische leger dat tot nu toe aan de winnende hand is, staat er voor een uiterst moeilijke taak. Het rots- en bergachtige gebied rond Zalambesa is gunstig voor een defensieve strijdmacht maar gevaarlijk voor aanvallende troepen. De Eritreërs hebben zich er in loopgraven ingegraven, omgeven door mijnenvelden. Bij een mislukt offensief vorig jaar in het gebied verloor Ethiopië tienduizenden soldaten.

Aan het centrale front hebben beide landen gezamenlijk ten minste 150.000 troepen gelegerd en hun modernste wapens ingezet. Vanaf het westelijke front, waar de Ethiopiërs vorige week meer dan honderd kilometer op Eritrees grondgebied doordrongen, maakten zij een omtrekkende beweging naar Zalambesa waar zij de Eritreërs nu dreigen te omsingelen. De Ethiopische premier Meles Zenawi vertelde gisteren in de hoofdstad Addis Abeba aan Westerse diplomaten dat hij verwacht binnen 48 uur Zalambesa te hebben veroverd.

Ook aan het derde front, in het oosten bij het stadje Bure, zijn volgens Ethiopië gevechten uitgebroken. Er zijn geen onafhankelijke berichten over het verloop van de strijd aan dit front.

Vredestichters van zowel de Europese Unie als de Organisatie van Afrikaanse Eenheid pendelen op en neer tussen Asmara en Addis Abeba om een staakt-het-vuren te bewerkstellingen. Ethiopië lijkt echter geenszins daartoe bereid nu de gevechten zo voorspoedig verlopen. Volgens militaire waarnemers wil Ethiopië alle betwiste grensgebieden terugveroveren door het Eritrese leger een verpletterende nederlaag toe te brengen.

Westerse ambassadeurs spraken gisteren bij Meles Zenawi hun bezorgdheid uit over de ontstane humanitaire crisis. Volgens de regering in Asmara raakte een half miljoen Eritreërs ontheemd door de gevechten vorige week aan het westelijke front. Meles noemde dit aantal `schromelijk overdreven'. Volgens hem gaat het om niet meer dan 50.000 mensen. ,,Waarom maakt de Eritrese regering zich plotseling druk over het lot van deze nomaden in de laaglanden? Tot nu toe speelden zij geen enkele rol in Eritrea'', zei hij schimpend. Het Eritrese regime bestaat volgens critici uit hooglanders en de nomaden in de laaglanden zijn gemarginaliseerd. ,,Het Eritrese leger heeft zich uit grote delen van het westen vrijwillig teruggetrokken, wij hebben dat gebied niet bezet'', zei Meles. Hij doelde daarmee op de vrees in Addis Abeba dat de Eritreërs het Ethiopische leger in de val willen lokken.

Aan de vooravond van de Eritrese onafhankelijkheidsviering verklaarde de Eritrese president Isaias Afewerki gisteren dat Eritrea de oorlog ondanks tegenslagen uiteindelijk zal winnen. Hij beweerde dat de Eritrese strijdkrachten gisteren drie Ethiopische vliegtuigen hadden neergehaald.