Politieke souplesse

De nieuwe tegenstander van Hillary Clinton stond al maanden te trappelen. Zó graag wilde Rick Lazio (42) zich kandidaat stellen voor de Senaatszetel die vrijkomt in New York, dat hij eerder dit jaar op het punt stond een broederstrijd aan te gaan met zijn Republikeinse partijgenoot Rudolph Giuliani. Het nogal onbekende lid van het Huis van Afgevaardigden zag er niet tegen op eerst de legendarische burgemeester van New York uit te dagen, om vervolgens in het krijt te kunnen treden tegen de gevreesde first lady.

Maar Lazio mag ambitieus zijn, hij is ook pragmatisch. Op sterk aandringen van Republikeinse leiders, die zich achter Giuliani hadden geschaard, schortte hij zijn plannen schoorvoetend op. Want de partijtop te vriend houden is ook wat waard. Hoeveel blijkt dezer dagen. Zodra Giuliani vrijdag bekendmaakte dat hij zich terugtrok uit de strijd, lieten vooraanstaande Republikeinen in Washington en New York weten dat Lazio zijn plaats maar moet innemen. Een andere Republikein die ook belangstelling had, afgevaardigde Peter King, werd nadrukkelijk genegeerd.

Lazio kampt met het nadeel dat hij – behalve in zijn eigen kiesdistrict op Long Island – veel minder bekend is dan Hillary Clinton. Hij is daarom onmiddellijk begonnen om de kiezers te laten weten wie hij is: gisteren was hij te gast bij de vijf grote politieke discussieprogramma's en begon hij aan een razendsnelle tournee door de deelstaat. Hij legde de nadruk op zijn gematigde politieke posities – voor het reguleren van vuurwapens bijvoorbeeld en voor het recht op abortus (behalve in een laat stadium).

Maar ook de medewerkers van Hillary Clinton zijn begonnen om de kiezers voor te lichten over Lazio. Ze schilderen hem af als een trouwe bondgenoot van de conservatieve leiders van het Huis van Afgevaardigden en voorheen een luitenant van de verguisde Newt Gingrich. Voor de staat New York zou hij veel te rechts zijn.

De kracht van Lazio is dat hij altijd zoveel politieke souplesse aan de dag heeft gelegd, dat hij niet makkelijk in een hokje te plaatsen is. Hij heeft Gingrich gesteund, maar ook vaak gestemd voor voorstellen van president Clinton. En controversen is hij, anders dan Giuliani en Hillary Clinton, altijd uit de weg gegaan. Dat maakt dat hij voor zijn tegenstanders geen gemakkelijk doelwit is.

Lazio zelf ging dit weekeinde meteen keihard in de aanval. Hij zei dat Hillary Clinton de Senaatszetel alleen wil gebruiken als opstapje naar een hogere post – inspelend op het schrikbeeld bij conservatieve Amerikanen dat ze haar zinnen op het presidentschap heeft gezet. En hij verweet haar dat ze geen benul heeft van de staat die ze wil vertegenwoordigen. ,,Je kent New York niet als je je altijd met lijfwachten omringt. Je moet weten wat het is om met de metro te rijden, je eigen boodschappen te doen.''