Casagrande in roze na eerste bergrit

Francesco Casagrande heeft de eerste bergetappe in de Ronde van Italië op zijn naam gebracht. Op de voorlaatste beklimming van de rit van Prato naar Abetone ontsnapte de Italiaanse renner bij zijn medevluchters. Met de zege in zijn geboortestreek nam Casagrande de leiderstrui over van de Spanjaard José Enrique Guttierez.

De negende etappe was tevens een eerbetoon aan de op 5 mei overleden wielerlegende Gino Bartali, die de Ronde van Italië driemaal won en net als Casagrande afkomstig was uit de wijnstreek Toscane.

De renner van Vini Calderola reed in de negende etappe zijn concurrentie op afstand. Met een voorsprong van 1.39 minuut kwam hij over de finish en nam de roze leiderstrui over van de Spanjaard Jose Enrique Gutierrez.

De Giro is dit seizoen het hoofddoel van Casagrande. Vorig jaar miste hij de etappekoers wegens een schorsing. In 1998 werd hij toe twee keer toe betrapt op het gebruik van verboden middelen. Hoewel hij bleef volhouden dat zijn lichaam de stoffen aanmaakte, legde de Italiaanse bond hem een schorsing van negen maanden op. Ook werd hij ontslagen bij zijn ploeg Cofidis. Bij zijn terugkeer won hij de Ronde van Zwitserland. Dit seizoen was Casagrande al de sterkste in de Waalse Pijl.

Casagrande maakte deel uit van een kopgroep van twaalf met onder anderen Ivan Gotti en Pavel Tonkov. Bij de beklimming van de voorlaatste col, San Pellegrino, reed hij weg bij de medevluchters. In een solo van 30 kilometer bouwde hij een voorsprong van anderhalve minuut op. Zijn landgenoten Stefano Garzelli en Dario Frigo eindigden als tweede en derde.

In de etappe werd veel duidelijk over de huidige vorm van Marco Pantani. De oud-winaar van de Giro, die op het laatste moment besloot te starten, kwam met een achterstand van bijna zeven minuten over de finish. Ook Paolo Savoldelli, getipt als één van de favorieten, verloor ruim 4 minuten.

De Nederlandse renners beleefden een zware dag. Addy Engels was de best geklasseerde met de 64e plaats op 12 minuten en 43 seconden. Karsten Kroon kwam in de groene bergtrui met een achterstand van negentien minuten en negen seconden over de streep. In het algemeen klassement heeft Casagrande een voorsprong van 51 seconden op zijn landgenoot Danilo di Luca. Cristian Moreni verliet de Giro. In de eerste week droeg hij drie dagen de leiderstrui.

De Italiaanse ploegen, verenigd in de Assogruppi, dreigden zondag nog met actie tijdens de negende rit. Ze zouden maandag de ceremonies boycotten, omdat ze verbeterde randvoorwaarden willen tijdens de Giro. De organisatie heeft verklaard zich niet onder druk te laten zetten.