Befaamde U-2 heeft opvolger

Global Hawk heet het splinternieuwe robotvliegtuig van de Amerikaanse luchtmacht. En vorige week maakte het experimentele toestel zijn naam meer dan waar. De Global Hawk vloog op 15 kilometer hoogte vanuit Florida de Atlantische Oceaan over. Het onbemande vliegtuig maakte onderweg foto's van het eiland Madeira en seinde die via een satellietverbinding door naar een NAVO-hoofdkwartier in Groot-Brittannië. Boven Portugal schoot de Global Hawk plaatjes van de Linked Seas 2000 marine-oefening die de NAVO daar hield en vloog vervolgens terug naar Florida. De missie duurde 28 uur, een record voor een robotvliegtuig. Er werd nergens bijgetankt.

De Global Hawk wordt wel gezien als de opvolger van het befaamde bemande U-2 spionagevliegtuig dat bijna vijftig jaar geleden de eerste vlucht maakte. Van de U-2, waarvan er een in 1960 met piloot Gary Powers boven de toenmalige Sovjet-Unie werd neergeschoten, vliegen er nog ongeveer veertig rond. De vliegende robot heeft met 35 meter een spanwijdte die het toestel in staat stelt een operationele hoogte van ruim twintig kilometer te bereiken. Het vliegtuig is door de schuine staartvlakken, radar-absorberende coating en de verscholen motoruitlaat moeilijk met radar en warmtegevoelige sensoren op te merken.

Behalve met `gewone' camera's en radar, kan het vliegtuig met speciale radarapparatuur, de zogeheten moving target indicator, troepenbewegingen opmerken. Onder een kunststof koepel in de neus is een beweegbare schotelantenne gemonteerd die zich op ieder gewenst moment op een militaire communicatie-satelliet kan richten. Doordat de Global Hawk ongemerkt zeer grote afstanden kan afleggen geldt het toestel als een goedkope vervanging voor peperdure spionagesatellieten.

Overigens geldt de Global Hawk niet als enige opvolger van de U-2. Al jaren circuleren geruchten over een geheim Amerikaans, eveneens `onzichtbaar' verkenningsvliegtuig, dat mogelijk tijdens de Kosovo-oorlog is ingezet. Een hoge, niet-Amerikaanse NAVO-officier, die kennis had van de complete vluchtschema's èn de spionage-opnames zag, was overtuigd van het bestaan van zo'n geheim vliegtuig. ,,Ik zag foto's die genomen waren op zo'n moment en vanaf zo'n hoogte dat ik zeker wist dat de Amerikanen iets rond hadden vliegen dat er officieel niet was.''

    • Menno Steketee